Monday, 31 July 2017

749 The Boys of 66

First  viewed : 15  April  1986

As  a  sort  of  curtain-raiser  for  the  forthcoming  World  Cup , ITV  made  this  wonderful  documentary  narrated  by  Michael  Parkinson about  the  victorious  England  team  of  twenty  years  earlier, all  of  whom  were  still  alive  at  this  point. The  programme  largely  concentrated  on  what  they  were  doing  for  a  living  subsequently, a  reminder  that  our  top  footballers  were  not set  up  for  life  in  those  days.

Therefore  you  had  Ray  Wilson, an  undertaker  in  his  native  Huddersfield, Roger  Hunt  running  a  haulage  firm  and  Martin  Peters  and  Geoff  Hurst  working  in  the  same  insurance  company  after  less  than  glittering  managerial  careers. Predictably, Jack  Charlton, about  to  start  his  famous  reign  in  charge  of  Ireland, was  the  most  assured  raconteur  although  they  were all  comfortable  enough  in  front  of  the  camera.

The  most  poignant  contributions  came  from  those  who'd  retired  the  earliest, the  full  backs  Ray  Wilson  and  George  Cohen. Wilson  said  he'd  be  chased  out  of  the  pub  if  he  tried  to  trade  on  his  fame  in  Huddersfield  while  Cohen  was  quite  happy  to  be  filmed  having  a  colostomy  bag  fitted  after  a  serious  bout  with  cancer.

Sadly,  Alf  Ramsey  , working  for  a  construction  firm  since an  undistinguished  spell  at  Birmingham  City  drew  an  end  to  his  managerial  career  , declined  to  take  part  and  in  Parkinson's  words  "remains  an  enigma".

It  all  seemed  an  awfully  long  time  ago  then; thirty  years  on  it  seems  like  ancient  history.

Sunday, 30 July 2017

748 Revid

First  viewed : 11  April  1986

I  thought  I  might  have  difficulty  finding  stills  for  this  one. It  followed  The  Chart  Show  on  Friday  evenings.

Revid  was  a  VHS  review  show  hosted  by  annoying  mod  cheerleader  Gary  Crowley  and  a  camp  American  bald  guy,  Jon  Stephen  Fink,  who  wrote  for  Jasper  Carrott.  It  worked  quite  well  because  the  pair  had  completely  different  tastes  and  rarely  agreed  about  anything. For  example,  Fink  thought  Peggy  Sue  Got  Married  was  a  marvellously  emotive  movie  about  life  choices,  Crowley  dismissed  it  as  a  Back  to  the  Future  rip-off.

Unfortunately, the  series  didn't  last  long. Fink  has  subsequently  become  a  successful  author.

Saturday, 29 July 2017

747 The Chart Show

First  viewed :  11  April  1986

Easter  went  by, the  dissertation  was finished,  and  it  was  clear  that  I  had  to  go  back  to  living  in  Leeds  for  the  final  term. On  top  of  my  imminent  Finals, I  had  also  made  life  harder  for myself   by  becoming  Communications  Officer  for  the  Student  Union, a  non-sabbatical  post  on  the  Executive. The   Labour  Club  hadn't  got  a  full slate  of  candidates  together  on  the  day  nominations  closed  and  I  actually  had  a choice  of  two  posts  I  could  take  unopposed. It  was  quite  insane  for  a  Final  year  student  to  take  a  position  that  ran  from  March to  February  in  the  next  academic year  but  I  couldn't  resist  the chance  to  get  on  the  top  table  for  however  brief  a  term  although  I  was  now  forming  a  plan  to  do  an  MA  and  then  go  for  one  of  the  five  sabbatical  posts ,thus  postponing  my  encounter  with  the job  market  for  another  two  years. In  the  event  it  did  subsequently  give  me  something  to  put  in  the  "Previous  Employment"  section  on  application  forms  and  use  the  President  as  a  reference; whether  or  not  these  factors  proved  as  useful  as  a  First  would  have  been, is  a  moot  point.

The  most  immediate  practical  point  was  that  being  on  the  Executive  meant  that  every  tenth  night, I  had  to  be  present  and  nominally  in  charge  of  the  Union  building  until  it  shut  around  11.30pm. There  could  be  no  sneaking  off  for  that  last  train  back  to  Littleborough.

I had  not  been  able  to  get  the   legal assurance  I needed  to  cancel  the  last  cheque  for  Thomas  St   and  I  would  not  even  consider  going  back  there  and  so  I  went  to  the  University  Accommodation  office  and  got  a  place  in  Lupton  Flats  ( sadly  notable  as  the  scene  of  the  last  Yorkshire  Ripper  murder  in  1980  )  for  the  final  term. It  was of  course  ruinously  expensive  to  rent  two  properties  at once. It  was  a  self-catering  property  but  I  never  gave  the  kitchen  a  thought  and  used  nearby  takeaways  or  the  Union  to  eat  which  didn't  help  my  bank  blance  either. The  facilities  were  shared  with  five  other  students;I  had  a  nodding  acquaintance  with  the  guy  next  door  who  seemed  a  good  bloke  but  never  got  to  know  the  others  at  all. I  don't  suppose  they  minded  one  less person  in  the  kitchen.

There  was  a  TV  room  shared  between  the  whole  complex  of  flats  but  I  used  it  sparingly, only  going  in  for  programmes  that  I  knew  would  command  a  majority  preference. Most  egregiously  this  meant  that  I  missed the  first  Wainwright  series  on  BBC2 , the  only  one  made  while  he  was  still  a  reasonably  active  man.

The  Chart  Show  started  on  Channel  4  when  The  Tube  went  for  its  summer  break.  It  was  a  cross  between  MTV  and  the  early  seventies  programme  Zocco  with  no  presenter  introducing  the  videos.  Instead, information  on  the  record  was  conveyed  by  a  computer  graphical  overlay. For  its  main  chart, the  programme  used  the  alternative Pepsi  chart rather  than  the  official  Gallup  version. As  well  as  that , the  show  featured  a dance  chart, metal  chart  and  indie  chart  on  tri-weekly  rotation. I was  particularly  keen  on  the  latter  as  it  enabled  me  to  see  and  hear   the  "shambling" acts  Record  Mirror  was  covering  at the  time.

It  quickly  became  one  of  my  favourite  shows  and  it  was  very  frustrating  when  it  was  taken  off  air  for  a  few  weeks  in  the  summer  due  to  predictable  opposition  from  the  Musician's  Union. It  returned  in  August  for  a  few  weeks  before  giving  way  to  what  turned  out  to  be  the  final  season  of  The  Tube.  When  it   returned  in  April  1987  it  became  a   permanent  fixture.

At  the  beginning  of  1989,  it  was  promoted  to  ITV on  Saturday mornings  which  meant  I  missed  quite  a  few  episodes  through  going  to  away  fixtures. When  we  got  a  VCR  machine  at  the  end  of  that  year , it  became  probably  my  most  taped  programme  ( with  the  obvious  advantage  of  being  able  to  speed  through  the  crap  stuff ).

The  show  survived  into  my  married  life  and  I  remember  watching  a  few  episodes  in  my  new  house  but  the  increased  take-up  of  satellite  and  cable  TV was  making  it  obsolete  and  it  was  axed  in  August  1998  in  favour  of  Ant  and  Dec  vehicle  CD-UK. A  brief  revival  on  Channel  4  in   2003   passed  me  by.

Friday, 28 July 2017

746 Robin of Sherwood

Image result for jason  connery  as robin  of  sherwood

First  viewed  : 5  April  1986

I  never  caught  this  show  with  Michael  Praed  in  the  title  role  but  I  did  see  at  least  the  first  episode  of  the  third  season  with  Jason  "son  of  Sean"  Connery  replacing  him. Connery  was  actually  playing  a  different  character  who  takes  on  the  mantle  of  "Robin  Hood"  after  Praed's  character  was  killed  at  the  end  of  season  two.  Although  Connery  looked  more  like  an  Australian  beach  bum  than  a  medieval  outlaw, I  thought  it  was  quite  good  but  as  I'll  explain  shortly  I wasn't  in  a  position  to  continue  with  it.

The  third  season  turned  out  to  be  the  final  one  but  that  wasn't  down  to  Connery  who  was  generally  accepted  as  a  decent  substitute. The  real  reason  goes  back  to  the  previous  post ; the  series  was  part-financed  by  Goldcrest  and  when  Absolute  Beginners  flopped,  they  had  to  pull  the  plug  leaving  plotlines  unresolved.

Connery's  mediocre  career  limps  on, this  still  being  his  most  famous  role.

Thursday, 27 July 2017

745 The Beginner's Guide To Absolute Beginners

First  viewed  : 29  March  1986

Oh  yes,  you  couldn't  get  away  from  the  desperate  hype  surrounding  the  release  of  this  film. Its  makers,  Goldcrest  Films,  had  been  hit  for  six  by  the  box  office  disaster  that  was  Revolution  and  the  whole  future  of  the  British  film  industry  was  seen  to  rest  on  the  success  of  Julian  Temple's  musical  version  of  the  Colin  McInnes  novel  of  teenage  London  in  the  late  fifties  much  loved  by  the  mods  ( hence  The  Jam's  1981 hit  of  the  same  name ). The  media  obligingly  gave  it  saturation  coverage  including  this  short  documentary  on  ITV.

Unsurprisingly, the  film  failed  to  live  up  to  expectations. Much  of  the  music  was  anachronistic, an  eighties  version  of  what  fifties  jazz  was  like  from  Sade  and  The  Style  Council, in  other  words  the  film  was  promoting  the  new  jazz / anti-rock   movement  which  had  already  passed  its  peak  by  1986. It  was  also  too  London-centric , finding  parts  for  the  likes  of  Ray  Davies  and  Mandy  Rice-Davies  and  giving  the  main  female  role  to  a  far  too  young  Patsy  Kensit. The  male  lead  was  unknown  Eddie  O  Connell  who  couldn't  carry  the  film.

Temple  fled  to  America  and  Goldcrest  went  belly  up  but  then   the  little-hyped  Mona  Lisa  came  along  and  the  industry  wasn't  so  dead  after  all.

Wednesday, 26 July 2017

744 The Holy City

Image result for david  Hayman  the  holy  city

First  viewed : 28  March  1986

This  was  a  one-off  drama  for  Good  Friday  which set  the  story  of  Christ's  Passion  in  contemporary  Glasgow. David  Hayman  played  the  Christ  figure  as  some kind of  left  wing  street  preacher. I  remember  my  sister  seeing  a  trailer  and  saying  "That  looks  awful".  I   caught  a  small  part  of  it  showing  Hayman  stopping  a  man  beating  up  his  girlfriend  by  saying  "Gae  on  if  ye've  never  done  it  yourself".

The  play  is  also  notable  for  one  of  the  last  screen  appearances  of  Fulton  McKay who  died  the  following  year.

It  has  never  been  repeated  and  has  a  very  meagre  entry  on  imdb.

Sunday, 23 July 2017

743 British Cinema : A Personal View

First  viewed :  19  March  1986

As  part  of  British  Film  Year  ( which  was  actually  1985 ) ITV  commissioned  three  notable  British  directors  to  make  an  hour's  documentary  film  giving  their  thoughts  on  the  industry.
I  only  saw  the  middle  one. Sandwiched  between  Alan  Parker  and  Richard  Attenborough  was   Lindsay  Anderson  , director  of  This  Sporting  Life  and  If. 

Anderson  was  incensed  by  a  comment  from  David  Puttnam  that  the  British  film  industry  was  now  essentially  an  adjunct  to  Hollywood  and  judged  that  the  best  counter-argument  would  be  an  account  of  his  own  career  as  a  pioneer  of  the  Free  Cinema  movement in  the  fifties  and  beyond. As  an  example  of  making  yourself  the  hero  of  your story  it  would  be  hard  to  beat . Nevertheless  it  was  an  interesting  tale  and  Anderson  was  a good  raconteur. He  concluded  by   offering  his  1982  political  satire  Britannia Hospital  as  the  apogee  of  his  art, not  an  assessment  many  would  agree  with.

Saturday, 22 July 2017

742 Halley's Comet : The Encounter

First  viewed : 13  March  1986

One  afternoon,  in  the  academic  year  1973-74,  several  of  my  class  mates  claimed  to  have  seen  a  comet  flying  past  the  school  window. By  the  time  I  got  there,  it  had  gone. I  know  now  that  whatever  they  saw , it  certainly  wasn't  a  comet  and,  as  it  was  still  daylight,  it  was  unlikely  to  have  been  a  meteorite  either. Back  then,  I  was  gutted  to  have  missed  it  and  the sense  of  disappointment  and  determination  to  catch  the  next  one  lingered.

Therefore,  I  got  very  excited  when  the  most  famous  comet  of  all , the  one  identified,  by  the  astronomer  whose  name  it  bears,  as  a  regular  visitor to  Earth  every  74-79  years, came by  once  again  in  the  autumn  of  1985. After  reading  in  the  paper  where  to  find  it  I  went  out  on  several  nights , at  least  once  accompanied  by  the  infamous  Pete, but  we  could  see  nothing.  Of  course, the  light  pollution  from  a  city  like  Leeds  is  considerable but  in  fact,  on  this  occasion,  the  comet  was  not  visible  to  the  naked  eye  from  anywhere  in  the  northern  hemisphere  so  I  missed  out  on  my  comet  sighting  again. I  vowed  to  live  until  96  in  order  to  see  it  on  its  next  visit. As  both  my  parents  died  of  strokes  at  the  age  of  71, that  seems  rather  optimistic  now.

However  I  did  watch  BBC  One's  live  coverage  of  the  comet's  encounter  with  the  Giotto  space  probe  that  was  sent  up  to  view  it  at  close  quarters  a  few  months  later. The  pictures  were  computer-enhanced  to  make  them  a  bit  more  comprehensible  to  the  lay  viewer. Frankly,  it  looked  like  an  abstract  school  painting  but   Patrick  Moore  got  very  excited  about  it  and  that  was  good  enough  for  me.

The  happy  ending  here  was  provided  by  Comet  Hale-Bop  which  I  saw  on  a  number  of  occasions  in  1997  and  happened  to  be  in  the  sky  when  a  certain  event  of  personal  significance  took  place. We'll  leave  it  there  I  think.

Thursday, 20 July 2017

741 No Place Like Home

First  viewed : March  1986

Like,  I  suspect,  many  people, my  only  exposure  to  this  domestic  sitcom  was  the  12  unendurable  minutes  between  the  end  of  Coronation  Street   on  ITV and  the  start  of  Dallas  on  BBC  1  in  the  spring  of  1986  when  this  was  in  its  third  series . That  however  was  more  than  enough  to  earn  my  nomination  as  worst-ever  sitcom.

The  series  was  written  by  a  Jon  Watkins  and  concerned  a  middle  aged  couple,  the  Crabtrees  ( William  Gaunt  from  The  Champions  and  Patricia  Garwood )  whose  four  children  decline  to  leave  home. The  eldest  girl  moves  back  in  with  aggravatingly  gormless  husband  Raymond  ( Daniel  Hill )  in  tow.  To  make  matters  infinitely  worse   they  lived  next  door  to  the  Bottings. Trevor  ( Michael  Sharvell-Martin )  was  something  of  a  soul-mate  for  Pa  Crabtree  but wife  Vera  was  something  else.

There  was  nothing  wrong  with  Marcia  Warren  as  the  mother   in  Now  and  Then   a  few  years  earlier  but,  faced  with  a  fairly  unbelievable  character  in  the childless  animal  lover  Vera,  she  resorted  to  the  most  grotesque  over-acting  I've  ever  seen  on  British  TV,  beating even  Christopher  Rozycki  in  Casualty.  Playing  Vera   as  a  demented  perpetual  student,  she  was  absolutely  unwatchable  and  her  cast  mates  ( including  a  young  Martin  Clunes )  looked  a  bit  embarrassed  when  she  got  going.

Clunes  actually  got  out  at  the  end  of  the  third  season  and  I  suspect  the  producers  realised they  had  to  do  something  about  Warren. Vera  did  not  appear  in  the  fourth  season  and  when  she  re-surfaced  in  the  fifth   and  final  season  in  1987  she  was  played  by  Anne  Penfold.

Wednesday, 19 July 2017

740 Hammer House of Mystery and Suspense

First  viewed  :  Winter  1986

This  one  brings  back  a  few  memories. Living  back  at  home  that  term  threw  up  some  challenges. Towards  the  end  of  the  previous  year,  I  had  been  elected, at  the  third  attempt ,  to  serve  on  the  Student  Union  Council  which  met  fortnightly  on  a  Monday. To  ensure  Councillors  took  their  responsibilities  seriously,  there  was  a  three  strikes  you're  off   attendance  policy  unless  the  Council  accepted  your  request / explanation  for  absence. I  was  already  a  strike  down  for  missing  a  meeting  to  attend  an  FA  Cup  replay  where  Dale  beat  Scunthorpe  to  earn  a  Third  Round  meeting  with  Manchester  United. Apparently  the  vote  was  close  and  divided  roughly  on  gender  lines.

With  something  like  30  people  at the  meetings,  they  tended  to  drag  on  for  hours   and  it  was  always  a  bit  hairy  whether  they'd  finish  in  time  for  me  to  catch  the  last  train  to  Littleborough  at  10.30 pm. With  some  avowed  political  foes  in  the  room,  I  didn't  like  asking  to  leave  early  too  often. By  means  of  some  desperate  sprinting  on  occasion ,  I  did  manage  to  retain  my  place  on  the  Council  without  being  stranded .

I  began  to  notice   a  young  man  who  also  got  off   that  train  at  Littleborough  although  I'm  not  sure  where  he  got  on. He  looked  like  one  of  the  Farreys  a  family  I  knew  from  school  although  he  wasn't  the  one  I  knew  best. On  one  occasion  he  was  clearly  drunk  and  involved  in  a  physical  altercation  with  a  guard. I  mention  it  because  a  few months later,  I  caught an  item  on  local  news  where  police  were  appealing  for  information  about  the  death  of  a Carl  Farrey  who  had  fallen  from  a  Leeds -Manchester  train. Putting  two  and  two  together,  I   went into  the  police  station  and  told  them  about the  incident  I'd  seen  but  it  didn't  seem  to  be   relevant. I  can't  give  any  closure  to  the  story; it's  just  one  of  those  strange,  sad  coincidences.

Anyhow,  after  he'd  melted  into  the  night,  I'd  usually  have  time  to  pop  into  Lords'  chip  shop  just  before  they  closed  and  get  a  late  supper. When  I  got  in,  this  would  usually  be  on.

The  series  was  a  follow-up  to  1980's  Hammer  House  of  Horror  with  a  similar  number  of  spooky  one-off  dramas  filmed  in  1984.  This  time  round,  it was  partly  funded  by  20th  Century  Fox  which  meant  that  nearly  all  of  them  had  an  American  lead  ( e.g. Dirk  Benedict, Mary  Crosby, Christina  Raines ). Unlike  the  earlier  series  it  was  not  nationally  networked  by  ITV  with  different  regions  showing  it  at  different times. I'm  guessing  this  might  have  been  because  the  films  were  70  minutes  long, an  inconvenient  length  for  British  television. I  don't  know  whether  Granada  had  broadcast  it  before  this  appropriately graveyard  slot  on  a  Monday  night.

  I  remember  three  of  them  reasonably  clearly, none  of  them  having  a  happy ending. In  Last  Video   and  Testament  ,  David  Langton  from  Upstairs  Downstairs   fakes  his  own  death  then  leads  his  wife  and  her  lover  into  a death  trap  before  fulfilling  his  pledge  to  dance  on  her  grave. In  Black  Carrion  , an  ageing  rocker  holds  a  village  in  his  thrall  after  they  mistakenly lynch  his  brother . In  Czech  Mate  Susan  George  finds  herself  trapped  behind  the  Iron  Curtain  after  a  defector  steals  her  identity  to  make  her  escape.

Monday, 17 July 2017

739 Every Second Counts

First  viewed :  8  February  1986

Every  Second  Counts  was  the  new  year replacement  for  Bob's  Full  House  on  Saturday  evenings. As  Dale  were  playing  Preston  North  End  away  ( a 1-1  draw  in  PNE's  worst-ever  season ) there's  no  obvious  reason  why  I  wouldn't  have  seen  the  very  first  episode.

Like  The Generation  Game , the  contestants  played  as  couples  ( three  of  them )  and  played  against  each  other   in  a   number  of   general  knowledge  rounds  earning  seconds  rather  than  points  for  a  correct  answer. When  the  rounds  were  completed,  the  couple  with  the  most  seconds  took  them  into  the  second  stage  where, answering  in  turn ,  they  had  to  complete  four  more  rounds  of  escalating  difficulty  matched  by  an  increase  in  the  quality  of  the  prize  on  offer,  within  the  total  number  of  seconds  they  had  earned. The  host  was  diminutive  magician  Paul  Daniels.

I  never  liked  it  as  much  as  Bob's  Full  House   because  Daniels  was  an  irritant, never  as  funny  as  he  thought  he  was  but  the  quizzing  itself  was  OK.

It  ran  until  1993.

Sunday, 16 July 2017

738 Aspel and Company

First  viewed  : Uncertain

This  Saturday  night  chat  show  on  ITV  started  in  1984  but  as  we  were  pretty  chained  to  the BBC   on  Saturday  nights,  it  was  a  while  before  I  first  saw  it. The  show  garnered  a  lot  of  attention,  seven  weeks  into  its  first  season, when  Margaret  Thatcher  appeared  on  the show  and  started  crying  when  talking  about  her  father  attracting  widespread  cynicism. After  that,  it  got  a  lot  of  good  press  for  Aspel's  quietly  forensic,  self-effacing  style  in  contrast  to  the  self-promoting  mugging  of  Wogan  and  Harty. Even  if  the  guests  weren't  that  interesting , it  was  absorbing  to  see  the  ultimate  professional  at  work.

One  episode  above  all   stands  out  and  no  prizes  for  guessing  which  one.  Oliver  Reed's  notorious  second  appearance  on  the  show  in  February  1987  occurred  at  the  end  of  my  first  week  at  work  and  thus  constitutes  my  first  " water cooler  moment".

Oliver  had  been  drinking  something  rather  stronger  than  water  when  he  came  on  to  promote  his  new  film  Castaway  and  after  putting  down  his jug  of  orange  juice  and  God  knows  what else.  the  dishevelled  actor  went  over  to  the  house  band  and  asked  them  to  give  him  some  backing  for  a  rendition  of  The  Wild  One. They  gamely  gave  it  a  go  whilst  trying  not  to  corpse and  Ollie  bawled  out  a  verse  while  "dancing"  in  a  manner  that  suggested  he  should  be  in  a  police  cell  rather  than  a TV  studio.

Having  satisfied  his  craving  to  be  a  rock  star  he  did  sit  down   and  manage  to  give  vaguely  coherent  answers  to  Aspel's  tart  questions like  "You've  just  finished  making  the  film  Castaway, do  you  remember  any  of  it  ?" He  spilled   some  of  his  "juice "  on  fellow  guest, the  tiresomely  wacky  comic  actress , Su  Pollard,  who  was  wearing  a  typically  exhibitionist  dress  so  he  deserves  some  credit  if  he  meant  it. Clive  James  asked  him  why  he  drank, getting  the reply  that  the  finest  people  Ollie  knew  were  those  he'd  met  in  pubs.

The  show  outlasted  its  rivals  but  came  to  grief  in  1993  when  Sylvester  Stallone, Arnold  Schwarzenegger  and  Bruce  Willis  appeared  on  the  show  to  promote  their  new  restaurant  venture  in  London, Planet  Hollywood. The  plugging  was  so  outrageously  obvious , with  Aspel   having  to  read  out  the  menu,  that  the  show  was  heavily  criticised  in  the  press. Aspel  took  it  on  the  chin  and  announced  he'd  be  quitting  chat  shows  at  the  end  of  the  season  which  had  5  more  episodes  to  run.

Saturday, 15 July 2017

737 The Colbys

First  viewed :  28  January  1986

I  purposefully  left  out  mention  of  this  in  the  Dynasty  post  but  in  reality  the  two  series  were  inextricably  linked. The  Colbys  was  a  spin-off  from  Dynasty  plucking  out  the  dullest  character  Jeff  Colby  ( John  James )  and  transplanting  him  and  Fallon  Carrington  ( Emma  Sams )  to  California  where  his  relatives  operated. It  was  messily  set  up  in  the  parent  series  around  the  same  time  as  the  Moldavian  massacre. Fallon  wanders  into  town  as  an  amnesiac  and  gets  picked  up  by  playboy  Miles  Colby  ( marginal  Brat  Packer  Maxwell  Caulfield ). They  get  married  which  comes  as  an  unpleasant  surprise  for  Jeff  when  Miles  brings  his  new  bride  home. The  series  was  originally  titled  Dynasty  II :  The  Colbys  in  the  UK  and  ran  in  tandem  with  Dynasty  in  1986  with  The  Colbys  on  a  Wednesday  and  Dynasty  on  a  Friday. When  Dallas  returned in  March  though ,  it  claimed  the  Wednesday  night  spot  and  The  Colbys  and  Dynasty  alternated  on  a  Friday  which  was  very  aggravating,  especially,  I'm  guessing , to  those  who'd  previously  shunned  the  spin-off.

The  Colbys  had  some  big  names  up  its  sleeve  with  Charlton  Heston  and his  toupee  as  patriarch  Jason  Colby,  veteran  Barbara  Stanwyck  as  his  sister  Constance, Stephanie  Beacham  as  his  wife  Sable , Katherine  Ross  as  her  sister  Francesca  ( Jason's  true  love )  and  Ricardo  Montalban  as   vengeful  business  rival  Zack  Powers.

Alas, that  didn't  save  it  from  being  a  lukewarm  copy  of  its  parent  with  nothing  new  to  bring  to  the  table  apart  from  some  really  terrible  acting. The  worst  offender  was  Caulfield , a  posing  pretty  boy  who  thought  he  was  James  Dean  and  either  flicked  his  quiff  around  or  tried  an  Elvis  lip  curl.  in  lieu  of  acting.  Stanwyck  quit  after  the first  series  but  she was  bad  as  the  rest  and  it  was  painful  to  watch  her  hamming  whilst  clinging  on  to  the  furniture  for  dear  life.

The  Colbys  was  an  inevitable  failure. Joan  Collins  recognised  that  from  the  start  and  refused  to  make   any  guest  appearances. She  later  said  that  the  show  had  damaged  the  Dynasty  brand   and  was  probably  right  about  that  too. With  its  cancellation  confirmed  before  the  end  of  season  two  , the  writers  ensured  it  would  be  remembered  for  at  least  one  thing  by having  Fallon  abducted  by  aliens  in  the   final  scene, leaving  Dynasty  with  a   silly  plotline  to  untangle  when  she  and  Jeff  returned  to  the  main  show. Sable  and  dullard   daughter  Monica  ( Tracey  Scoggins  )  were  subsequently  written  into  Dynasty's  final  season  two  years  later.   

Friday, 14 July 2017

736 Catchphrase

First  viewed : 1986

We  move  on  into  1986, something  of  a  red  letter  year  for  me and  quite  a  busy  one  for  this  blog  as  we'll  see.

I  mentioned  a  few  posts  back  that  I'd  moved  into  shared  accommodation  for  my  final  year  at  university but  it  wasn't  long  before  I  came  to  regret  it. The  seeds  had  been  sown  before  we  even  moved  in. Right  at  the  start,  my  friend  Dave  L  had  asked  me  if  we  should  invite  anyone  else  and  me, always  wanting  to  construct  a  gang,  had  suggested  Pete  and  Dave  M , two  other students  who'd  been  left  behind  after  the  mass  exodus  from  the  hall  of  residence  at  the  end  of  Year  One. We  walked  miles  around  Headingley  in  April / May  1985  until  we found  somewhere  that   apparently  suited  everybody,  then  right  at  the  point  when  we  were giving  the  landlord  a  deposit , Dave  M  pulled  out  and  decided  to  stay  put  for  a  third  year. We  then  had  to  start  afresh,  looking  for  somewhere   as  a  trio. We  found  a  back  to  back  in  Woodhouse  and,  fearing  that  the  whole  project was  on  the  point of  collapse,  I  agreed  to  take  a  very  small  room  to  seal  the  deal.

That  was  one  problem. The  next, and  I'll  have  to  choose  my  words  carefully  here, was  Pete. Pete  was  in  the  neighbouring  room  to  me  that  second  year  in  hall   and  we  had  a  certain  amount  in  common . He  liked  walking  and  playing  snooker  and  I  enjoyed  his  propensity  for  practical  jokes  as  long  as  they  were  directed  at  other  people. That's  why  I  suggested  him  despite  having  full  knowledge  of  one  or  two  disturbing  incidents  - Pete  had  a  very  poor  relationship  with  many  of  the  incoming  students  -  which  should  have  given  me  pause  for  thought. Dave  M  later  said  that  the  main  reason  he'd  pulled  out  was  the  thought  of  spending  a  year  in  the  same  small  house  as  Pete.

By  his  own  admission, Pete  had  just  scraped  onto  a  chemistry  course  at  Leeds  after  disappointing  A  Level  results. He  struggled  on  it  and  at  the  end  of  that  second  year, calamitously,  he  failed   the  exams  and  had  to  take  a  year  out. His  tutors  said  they'd  turn  a  blind  eye  to  him  attending  lectures  but  he  had  to  fend  for  himself  as  far  as  maintenance  went. His  parents  gave  him  enough  to  survive  which  meant  he  could  stay in  Leeds  and  have  plenty  of  free  time  in  the  house  to  think  up  annoying  wheezes. I  came  very  close  to  hitting  him  on  one  occasion  which  would  certainly  not  have  ended  favourably  for  me. That  wasn't  the  full  extent  of  the  problems  though. One  evening  Dave  L and  I  came  back  to  a  house  full  of  smoke. Pete  had  made  the  cellar  his  own, to  work  on  his  bike  and  play  with  his  air  rifle,  but  it  had  got  cold  so  he  decided  it  would  be a   good  idea   to  make  a  fire  despite  the  fairly  crucial  absence  of  a  chimney. On  another  occasion,  I  came  back  from  a  weekend at home  and  the  guy  from  the  adjoining  property  was  on  the  doorstep,  threatening  to  give  me   and  Dave  L  a  good  hiding  over  the  excessive  noise  Pete  and   his  drinking  buddies  had  made  on  the  Saturday  night.

It  didn't  seem  safe  to  stay  with  Pete  and  then  there  was  an  external  threat.  The Yorkshire  Post  started  reporting  that  a  large  gang  of  feral  kids  were  targeting  students  for  attack. The  reports  indicated  that  the  kids  were  roaming  from  Woodhouse  into  the  more  obviously  student  territory  of  Headingley  but  it  was  still  too  close  for  comfort.

Those  were  the  push  factors. Then  there  was  a  pull  factor. Leeds  Student  reported  on  a  recent  court  case  - Street  v  Mountford - I  think  -  where  the  judges  declared  that  licence  agreements, exactly  the  type  of contract  we'd  made  with  the  landlord   were  a  sham  to  avoid  fair  rent  legislation  and  must  now be  regarded  as  tenancies. I  wasn't  that  interested  in  screwing  the  landlord  for  a  lower  rent ; what  I  wanted  to  know  was  did  the  judgement  mean  I  could  tear  up  the  licence, cancel  the  two  post-dated  cheques  he  still  had  to  cash  and  walk  away  from  my  mistake ?  Nobody  seemed  sure  but  that  prospect  was  the  final  nail  in  the  coffin  for  my  tenure  at  17  Thomas  St.  Over  the  Christmas  holidays  I  decided   that  I  would  not  be  returning  there  and,  indeed,  never  spent  a  night  there  again.

Having  made  that  decision , I   had  no  other  option  except  to  stay  at  home  and  commute  in  to  Leeds  when  necessary. My  mother  was  very  much  against  this  idea, taking  the  view  that  I  was  running  away  from  my  first  encounter  with  the  real  world. I  only  had  one  good  argument  to  deploy, that  my  dissertation, on  Edwardian  politics  in  North  East  Lancashire,  required  more  research  in  local  libraries,  which  it  did. With  that , and  a  contribution  to  maintenance  which  I  could  ill  afford  because  I  couldn't  find  the  assurance  I  needed  to  cancel  that  next  rent  cheque, she  grudgingly  yielded  for  the  time  being. This  also  meant  that,  once  again,  I  could  watch  midweek  TV.

That's  not  entirely  relevant  to  Catchphrase  although  it  was  on  Sunday  nights  at  a  time by  which  I would  normally  have  started  my  journey  back to Leeds. I  have  no  idea  when  I  first  caught  an  episode  but  some  time  during  its  first  year  of  transmission  seems  a  fair  bet.

Catchphrase  was  a  very  lowbrow  game  show  akin to  Punchlines  where  the  two  contestants  had  to  identify  a  well-known  phrase, proverb  etc.  from  a  partially-revealed, faintly  humorous  animation, often  featuring  the  show's  Dusty  Bin-esque  mascot  Mr  Chips.

The  show  found  its  ideal  host  in  slimy  Irish  comedian  Roy  Walker, another  New  Faces  winner. His  queasy  repartee  and  shark-eyed  insincerity  were a  perfect  fit  for  the  cheap  concept  and  that gave  the  show  a  certain  sleazy  charm  and  durability.

It was  the  sort  of  show  I'd  never  stay  in  to  watch  and  I  missed  the  most  infamous  episode  in  1994  with  the  "Snake  Charmer"  animation  where  Mr  Chips  appeared  to  be  bashing  the   bishop. It  had  me  on  the  floor  when  it  first  featured  on  a  Bloopers  show.

Walker  was  a  smart  cookie  and  knew  when  it  was  time  to  quit  in  1999. Nick  Weir  foolishly  tried to  replace  him. He  fell down  the stage  on  his  first  show and  things  didn't  get  much  better  as  ratings  plummeted. Weir  was  sacked  in  2002  and  Mark  Curry  took  over  for  a  final  series  in  2004  now  relegated  to  a  daytime  show.

The  show was  revived  with  Stephen  Mulhearn  and  is  currently  on  its  fifth  season.

Thursday, 13 July 2017

735 Silas Marner

First  viewed :  30   December  1985

This  was  a  single  drama  adaptation  of  George  Eliot's  Victorian  classic   with  an  all-star  cast. Ben  Kingsley  was  in  the  title  role  as  the  miserly  weaver  who  is  robbed  of  both  his  wealth  and  reputation    but  finds  redemption  by   taking  in  a  lost  orphan  girl. Jenny  Agutter  popped  over  from  Hollywood to  play  the  wife  of  the local  squire Godfrey  Cass  ( Patrick  Ryecart )  whose  secrets  Silas  has  been  keeping. The  girl  Eppie  was  played  by  Patsy  Kensit, then  tring  to  make  it  as  a  pop  star  in  the  dire  Eighth  Wonder.

I  came  upon  it  when  it  had  about  twenty  minutes  to  run  and  was  intrigued  enough  to  wish  I'd  seen  the  rest.  

Wednesday, 12 July 2017

734 Blind Date

First  viewed : Autumn  1985

I  first  watched  this  hoping  to  learn  something, having  never  actually  been  on  a  date  at  this point.

I  was  soon  disabused  of  that  notion  but  it  was  entertaining  for  a  while.  Along  with  Surprise  Surprise  ( which  I  never  watched ), it  marked  a  major  comeback  for  presenter  Cilla  Black    who'd  spent  nearly  a  decade  toiling  away  in  cabaret  after  the  demise  of  her  BBC  variety  show  in  1976.

Blind  Date  had  a  simple  format. The  audience  were   introduced  to  three   guys  or  girls  then they  were  hidden  and  a  girl  or  guy  as  the  case  may  be  chose  one  of  them  from  the  answers  they  gave  to  three  questions  put  to  them. They  were  then  revealed  and  the  happy  or  not  couple  were  told  where they were  being  sent  for  their  date. The  following  week  some  date  footage  was  shown  followed  by  a  separate  review  of  the  date  from  each  party  then  a  joint  interview  where  Cilla  subtly  probed - this  was  a  family  show -  whether  or  not  they'd  had  sex . There  were  two  rounds  per  show. Occasionally  the  contestants  were  much  older  people  but  generally  the  show  stuck  with  the  under-forties.

It  quickly  became  apparent  that  neither  the  questions  nor  the  answers  were  spontaneous  so  the  chooser  was  making  their  judgement  on  the  delivery  of  pre-written  material. This  didn't  prevent  the  show  being  an  absolute  ratings  banker  for  a  decade  and  a  half.

 I  don't  know  when  I  got  fed  up  of  it, probably  some  time  in  the  late  eighties  but  I  do  recall  seeing  one  of  the  final  series  in  2002-03  which  introduced  the  "Date  or  Ditch"  option  where  the  chooser  had  the  option  of  rejecting  their  choice  and  calling  back  one  of  those  rejected  unseen  for  her  date. Cilla  didn't  like  this  - quite  rightly  -  and  decided  to  quit  the  show. Replacements  were  mooted  but  it  was  instead  decided  to  put  the  show  to  bed.

Channel  5  revived  the  series  earlier  this  year  with  Paul  O'Grady  replacing  his  fellow  Scouser  as  host.

Tuesday, 11 July 2017

733 The Copy Cats

First  viewed  :  Autumn  1985

The  Copy  Cats   was  a  direct  successor  to  the  seventies  show  Who  Do  You  Do ?  , a  fast-moving  sketch  show  featuring  a  team  of  impressionists  and  two  of  the  eight-strong  team,  Johnny  More  and  Aiden  J  Harvey,  had  been  involved  in  the  earlier  show. 

They  had  to  play  second  string  to  the  main  stars  Bobby  Davro  and  Gary  Wilmot. Davro's  come  in  for  a  lot  of  stick  over  the  years  but  I  think at  his  peak  he  was  a  talented  performer. Wilmot  on  the  other  hand  was  utter  garbage  and   it  could  be  difficult  to  identify  who  he  was  supposed  to  be  even  with  the  props.

I was  particularly  interested  in  Harvey  because  he  was  living  in  Littleborough  when  he  won  New  Faces  in  1975  and  I  hadn't  seen  much  of  him  since. He  was  the  most  talented  mimic  on  the  show  but  not  as  telegenic  as  the  younger  pair.

The  only  female  on  the  original  team  was  Jessica  Martin  who  was  also  working  on  Spitting  Image  at  the  time. She  was  very  good at  the  voices  but  her  bird-like  features  were  a  bit  too  distinctive  for  an  impressionist. You  also  couldn't  help  noticing , when  she  was  impersonating  the  likes  of  Kate  Bush,  that  she  wasn't  able  to  match  her  marks   in  the  chest  department.

I  enjoyed  it  at  the  time  but  having  glanced  at  a  couple  of  videos  on  YouTube  it  hasn't  aged  well. The  third  and  final  season  in  1987   was  gravely  weakened  by  the  departures  of  Davro  , Martin  and  ( I  suppose )  Wilmot  and  it  was  no  surprise  that  it  was  scrapped.

Monday, 10 July 2017

732 Edge of Darkness

First  viewed : 19  December  1985

I  couldn't  watch  the  original  run  of  this  political  thriller  on  BBC 2  due  to  the  domestic  situation  previously  described  but  I  was  aware  of  the  buzz  around  it  and  so  I  was  grateful  for  Michael  Grade's  decision  to  give  it  an  immediate  repeat  over  three  nights  at  the  start  of  the  Christmas  holidays.

Edge  of  Darkness  starts  with  the  brutal  murder  of  Emma  Craven  ( Joanne  Whalley )  an  environmental  activist  who  is  blown  off  her  feet  by  a  shotgun  blast  while  returning  home  with  her  father  Ronald. Ronald  is  a  taciturn  widowed  police  detective  and  his  colleagues believe  he  was  the  intended  target  after  his  stint  in  Northern  Ireland. Craven  however  does  his  own  investigating  leading  him  to  two  suave  civil  servants, Pendleton  and  Harcourt  ( Charles  Kay  and  Ian  McNeice ) who  tell  him  they  think  Emma  was  the  actual  target  after  she  led  a  raid  by  her  Gaia  group  on  a  nuclear  waste  facility  to  determine  whether  they  were  illegally  storing  plutonium. Harcourt  is  quite  upfront  about  using  Craven's  desire  for  truth  to  investigate  the  plant  for  themselves. The  CIA  are  also  interested  and  Craven  is  paired  up  with  larger  than  life  agent  Darius  Jedburgh  ( Joe  Don  Baker  )  to  raid  the  plant.

I  enjoyed  the  series  but  was  troubled  by  one  scene  which  I  couldn't  get  my  head  around. During  his  own  raid,  Craven  comes  across  the  drowned  bodies  of  the  Gaia  team  which  include  Emma  herself. Craven  exclaims  "They  all  drowned". I  could  accept  the  shooting  as  an  hallucination  but  Craven only  knows  every  other  character  as  a  direct  consequence  of  that  incident  so  is  the  whole  thing a  dream ? For  some  time  afterwards, I  went  trawling  bookshops  looking  for   a  novelisation  of  Troy  Kennedy  Martin's  script  to  answer  this  conundrum  but  to  no  avail.

The  series  was  lauded  across  the  board  and  many  years  later  became  a  feature  film  ( with   the  same  director ) starring  Mel  Gibson  which  I  haven't  seen. Both  Peck  and  McNeice  found  subsequent  work  in  Hollywood. Strangely, Kennedy  Martin  seemed  to  rest  on  his  laurels  after  the  series  and  produced  surprisingly  little  of  note in  subsequent years. He  died  in  2009.

Sunday, 9 July 2017

731 Dynasty

First  viewed : 13  December  1985

I'd  resolutely  ignored  this  since  it  debuted  on  BBC  1  in  May  1982  but  lately my  mum  and  sister  had  started  following  it. With  her  royalty  obsession , my  mum  kept  bleating  on  about  how  the  cast  featured  a  real  princess  ( Catherine  Oxenberg  who  is  a  scion of  the  former  royal  house  of  Yugoslavia )  and  she  couldn't  act. I  think  Oxenberg  owed  her  involvement  to  being  a  drop  dead  gorgeous  supermodel  rather  than  her  disinherited  blue  blood   but  Mum  was  right  about  her  acting  abilities. I  had  already  been  drawn  back  to  Dallas  by  this  point  but  the  real  carrot  for  watching  my  first  episode  was  that  it  was  going  to  end  with  all  the  cast  being  gunned  down  in  a  massacre  at  the  wedding  between  Oxenberg's  character  Amanda  Carrington  and  Prince  Michael  of  the  now- fictional  Moldavia   played  by  Michael  "Robin Hood"  Praed  who'd  taken  the  US  TV  dollar.

Dynasty  was  launched  in  the  US  in  1981  with  ageing  John  "voice  of  Charlie"  Forsythe  as  Blake  Carrington, head  of  an  oil  company  marrying  his  much younger  secretary   Krystle  ( Linda  Evans, previously  best  known  as  Steve  McQueen's  love  interest  in  Tom  Horn )  to  the  disgust  of  his  daughter  Fallon  ( Pamela  Sue  Martin  who  of  course  was  Nancy  Drew ) . His  son  Steven  ( Al Corley ) , being  gay  was  more  accepting. The  ratings  were  disappointing  but  the  producers  had  an  ace  up  their  sleeve  at  the  start  of  the  second  season  with  the  arrival  of  Joan  Collins  as  Blake's  first  wife,  Alexis  who  became  a  thorn  in  the  flesh  to  Blake  with  a  deathbed  marriage  to  his  business  rival.  Collins  was  merely  camping  up  the  sexy  older  woman  role  she'd  played  in  The  Bitch  but  she  caught  the  mood  of  the  times  perfectly  and  saved  the  series. She  knew  her  worth  too  and  ruled  the  roost  behind  the  scenes  demanding  that  all  her  close-ups  used  soft  focus  so  that   you  always  saw  Alexis  through  a  veil  of  mist.

The  cast  gradually  expanded  to  include  Gordon  Thomson  ( in  reality  only  12  years  younger  than  Collins )  as  Adam  the  kidnapped  son  they'd  forgotten  about , Heather  Locklear  as  Krystle's  scheming  neice  Sammy  Jo   and  Michael  Nader  as  croaky-voiced  Dex  who  seemed  to  be  perpetually  auditioning  for  the  next  Bond  movie.. Corley  left  and  was  replaced  by  Jack  Coleman, a  change  explained  by  plastic  surgery  while  Fallon  was  apparently  killed  off. When  I  came  in  they  were  just  bringing  her  back  as  a  wandering  amnesiac  but  Sue  Martin  had  declined  to return  and  so  the  role  went  to  a  young  British  actress  Emma  Samms.

The "massacre"  was   actually  very  well  executed  and  there  were  suggestions  that  part  of  the  reason  for  it  was  that  the  producers  were  using  it  to  strengthen  their  hand  in  contract  negotiations  for  the  next  season. If  that  were  true  Collins  turned  the  tables  on  them  and  secured  a  hefty  pay  rise  for  herself  to  continue.  At  the  start  of  the  next  season,  the  death  toll  turned  out  to  be  precisely  two  unimportant  characters  ; people  you'd  seen  taking  a  bullet  just  got  up  and  brushed  a  bit  of  dust  from  their  sleeves  , a  serious  anti-climax. 

The  whole  Moldavian  angle  was  quickly  dropped  over  the  next  season  in  favour  of  a  ridiculous  storyline  involving  a  doppelganger  for  Krystle  - Evans'  limited  talent  certainly  didn't  stretch  to  playing  two  characters - and  Alexis's  elaborate  scheme  to  dispossess  Blake  using  his  not  previously  mentioned  much  younger  brother  Ben  ( Christopher  Cazenove  )

The  series  began  to  fall  in  popularity. Oxenberg  was  sacked  and  replaced  by  Karen  Cellini  who  was  just  as  bad  an  actress  without  being  so  attractive  and  the  character  was  unceremoniously written  out  and  not  mentioned  again. Fallon  and  her  husband Jeff  ( John  James )  were  brought  back  in  from  dismal  sister  soap  The  Colbys ( which  we'll  discuss  in  due  course )  when  that  was  axed  in   1987. The  main  series   finished  in  1989  with  an  episode  leaving  a  number  of  unresolved  cliffhangers. These  were  partly  answered  by  a  1991  two  part  mini-series  chiefly  notable  for  Robin  Sachs  replacing  the  unavailable  Thomson  as  Adam  and  thus  making  it  a  clean  sweep  of  changed  heads  for  all  Blake  and  Alexis's  offspring.

Was  Dynasty  better  than  Dallas ?  I'd  say  no. It  was  more  outrageous  and  therefore  funnier  but  you  could  never  believe  in  the  Carringtons  as  a  genuine  family  in  the  same  way  as  the  Ewings. There  was  no  character  consistency. Ben  and  Adam were  dastardly  villains  when  they  first  arrived  and  then  turned  into  decent  guys  with  no  real explanation. For  all her  skills, Collins  couldn't  make  the  contradiction  between  plotting  the  downfall  of  Blake's  company  and  being  a  tender  mother  to his  children  convincing. Dynasty   tried  to  outflank  its  rival  on  the  socially  liberal  front  but  it  always  seemed  a  bit  tokenistic. Steven  never  got  to  spend  too  much  time  with  his  boyfriends  while  Diahann  Carroll  as  Blake's  black  half-sister  Dominique  was  left  a  dangling  spare  part  after  the  initial  revelation.  And  of  course  Dynasty  didn't  have  J.R.

Saturday, 8 July 2017

730 Who Dares Wins

First  viewed : November  1985
I  didn't  see  any  of  the  first  season  of  this  sketch  and  satire  show  in  1983  but  picked  up  on  the  second  season  in  1985.
Who  Dares  Wins  seemed  to  me  to  be  a  worthy  successor  to  Not  the  Nine  O  Clock  News  with  its  mix  of  satire  and  observational  comedy.  That's  not  too  surprising  as  the  shows  shared  many  of  the  same  writers, some  of  whom  - Rory  McGrath, Phil  Pope  and  Jimmy  Mulville  -  were  now  appearing  in  front  of  the  camera  for  the  first  time.  They  were  joined   by  Tony  "Baldric "  Robinson  and  actress  Juliette  Hills.
With  the  passage  of  time, the  comedy   of   Who  Dares  Wins  had  a  more  right-on  feel  to  it. Juliette  Hills  was  an  attractive  enough brunette  but  she  was  no  sex  kitten  like  Pamela  Stephenson  and  rarely  appeared  less  than   fully  clothed. The  exception  was  a  (  not  very  good )  synchronised  swimming  sketch  where  she  appeared  in  a  swimsuit  looking  deathly  pale.
 By  contrast  Tony  Robinson  spent  a  significant  part  of  one  episode  stark  naked, not  a  recollection   I  want  to  conjure  up  too  often .I  don't  remember  too  many  of  the  political  jokes  being  at  Labour's  expense  either.
Another  significant  difference  from   NTNOCN  was  that  the  bulk  of  the  sketches  were  performed  live  in  front  of  an  often visible  studio  audience. This  of  course  meant  fewer  and  longer  sketches  and  inevitably  some  outstayed  their  welcome. A   regular  feature  was  a  sketch  featuring  two  pandas   ( Robinson  and ,I  think, Mulville )  having  a  sort  of  Derek  and  Clive  interchange.
My  favourite  moments  were
  • an  extended  swipe  at  the  execrable  Simon  May  for  setting  words  to  his  naff  BBC  theme  tunes. This  is  slightly  damaged  by  the  knowledge  it  came  from  the  man  who  inflicted  The  Chicken  Song  on  us  just  six  months  later.
  • a  vicious  swipe  at  morris  dancing  with  Hills  yanking  McGrath  just  moments  into  his  routine
  • "I'll  be  reviewing  Michael  Winner's  new  film  Death  Wish  26  in  which  Charles  Bronson  shoots  absolutely  everybody  just  in  case"
  • "I'll  be  reviewing  Ted  Heath's  new  book  in  which  he  sets  out  his  political  vision.  It's  called  It's  Not  Fair  I  Should  Be  Prime  Minister "
  • Getting  the   audience  to  chant  "We  Love  Gadaffi"  with   McGrath  then  cutting  it  short  with  "That's  enough  Tebbit- baiting".
It  was  one  of  my  favourite  shows  in  1985  and  1986  but  I  have  a  feeling  I  didn't  see  much  of  the  final  season  in  1988  which  went  out  on  a  Wednesday  rather  than  Saturday  night. I've  just  worked  out  that  would  be  because  I  was  playing  in   the  Littleborough  Pool  League  at  the  time  and  we  still  didn't  have  a  VCR  at  that  point.

Friday, 7 July 2017

729 Marilyn Monroe, Say Goodbye To The President

First  viewed : 25  October  1985

This  absorbing  documentary  about  the  death  of  Marilyn  Monroe  in  1962  was  broadcast  on  a  Friday  night. I was  back  home  to  get  on  the  coach  to  Tranmere  the  following  day. The  programme  was  largely  based on  a  recent  book  by  British  journalist  Anthony  Summers  although  it  wasn't  plugged, nor  did  Summers  appear, on  the  programme.

Although  some  of  the  wilder  "witnesses" talked  about  murder,  the  main  accusation  seemed  to  be  that  Monroe  was  discovered  still  alive  by  actor  Peter  Lawford  - her  late phone  call  to  him  is  a  matter  of  public  record - who  sent  her  to  hospital  but  she  died  on  the  way. He  then  - somehow - reclaimed  the  body  and  placed  it  back  in  her  room  while  at  the  same  time  arranging  an early  morning  flight  to  get  his  brother-in-law  Robert  Kennedy  who'd  been  having  an  affair  with  her , out  of town.

It  is,  of  course,  completely  preposterous  and  though  the  programme  did  not  endorse  the  theory,  it  gave  it  a  rather  fairer  hearing  than  it  deserved. It  failed  to  mention  that  Lawford  had  conveniently  passed  away  just  months  earlier  nor  that  his marriage  to  Debra  Gould, the  young  actress  to  whom  he  supposedly  confessed  all  many  years  after  the  event, had  only  lasted  a  couple  of  months. While  noting  that  Sgt  Clemmons - undoubtedly  on  the  scene -  had  got  his  medical  facts  wrong, it  failed  to  tell  you  that  he  was  an extreme  right  winger who'd  been  forced  to  resign from  the  force  after  a  blackmail  scam  against  a  liberal  politician  he  disliked.

On  a  wider  scale,  the  supposed  relationship  between  Kennedy  and  Monroe  largely  owes  its  currency  to  a  book  by  Norman  Mailer  in  1973. Mailer  admitted -once  the  book  had  passed  peak  sales - that  he  had  no  real  evidence  of  the affair  and  accepted  the  official  verdict  on  Monroe's  death.

Marilyn  Monroe  died  of  an  overdose  that  was  probably  intentional. Minor  departures  from established  protocol  do  not  prove  otherwise.

Wednesday, 5 July 2017

728 Saint and Greavsie

First  viewed :  12  October  1985

The  blog  suddenly  speeds  up  now  for  reasons  I'll  explain. At  the  end  of  my  first  year  at  university,  there  was  a  mass  exodus  from  my  hall  of  residence.  Only  8  students  out  of  approx.  85  were  going  to  stay  at  Seton  House  for  the  forthcoming  academic  year, the  rest  either  graduating  or  house-sharing  in  bedsit  land  much  nearer  the  campus. I  was  particularly  disappointed  not  to be  invited  into  one  such  arrangement  and  even  though  I  got  on  well  with  most  of  the  other  seven  stayers  I  didn't  like  being  one  of  those  left  behind. Therefore, when  my  friend  Dave  suggested,  around  March  1985,  that  we  find  a  house  for  our  final year,  I  jumped  at  the  suggestion  without  a  moment's  hesitation. The  search  for  suitable  accommodation  was  protracted  and  fraught  but  eventually  Dave, myself  and  another  guy  called  Pete  ended  up  at  17  Thomas  St, a  back  to  back  terrace  in  Woodhouse  within  walking  distance  of  the  campus.

The  relevance  to  this  blog  is  that  we  didn't  have  a  TV. I  think  Dave  still  had  an  old  portable  black  and  white  thing  but  he  didn't  bring  it  downstairs  and  make  it  communal  so  we  made do  with  the  radio. I  did  usually  walk  over  to  the  Student  Union  to  watch  Top  of  the  Pops  in  one  of  the  TV  lounges  but  nothing  else  that  I  can  recall. Therefore  for  the  last  three  months  of  1985  this  blog  is  restricted  to  programmes  that  were  broadcast  at  the  weekend  when  I  usually  went  home.

Saint  and  Greavsie  is  the  first  such  example. In  September  1985,  ITV's  long-running  World  of  Sport  was  scrapped, its  execution  slightly  stayed  by  a  dispute  over  football  coverage  which  meant  that  Frank  McAvennie's  spectacular  start  in  English  football  went  unfilmed.  The  two  most  popular  elements  remained  as  separate  programmes , the  lunchtime  soccer  coverage  previously  known  as  On  The  Ball  and  for  a  few  more  years , the  professional  wrestling.

Former  Liverpool  legend  Ian  St  John  had  been  the  affable  anchorman  for  On  The  Ball  ever  since  his  dismally  unsuccessful  stint  in  football  management  came  to  an  end  in  1977.  Peerless  goal  poacher  and  recovering  alcoholic,  Jimmy  Greaves  had  been  his  foil  on  the  segment  ever  since  his  starmaking  turn  as  a  pundit  during  the  1982  World  Cup.

Now  they  were  the  titular  stars  of  their  own  show  with  Saint  still  the  straight   anchorman  and  Greavsie  given  free  rein  to  come  up  with  amusing  one  liners. The  programme  was  serious  when  it  needed  to  be  but  the  duo  went  out  of  their  way  to  find  amusing  angles  on  the  beautiful  game.

I  missed  the  first  of  the  separate  shows  as  I  was  on  a  coach  to  Swindon,  my  first  long  away  trip  with  the  Rochdale  FC  Supporters  Club  (  a  dismal  4-0  battering  for  the  Dale   but  Swindon  were  runaway  champions  that  season ). Generally,  I  really  enjoyed  the  show  though  there  was  irritation  at  the  unfair  amount  of  coverage  given  to  Tranmere  Rovers  and  Stockport  County  who  were  being  allowed  to  play  their   home  fixtures  on  Friday  nights  at  the  time  and  therefore  provided  the  show  with  some  up  to date  action  to show.

The  duo  were  violently  hated  by  some  serious  football  writers  and  the  show's  demise  when  Sky  won  coverage  of  the  new  Premier  League   in  1992  was  widely  celebrated. I   remember  one  writer  in  The  Guardian  - I  can't  recall  who - for  whom  the  duo's  downfall  seemed  to  be adequate  justification  for  the  Premier  League  on  its  own. I  was  sad  to  see  the  end  of  the  show  although  latterly  Greavsie's  act  had  deteriorated  and  was  more  dependent  on  clowning   than  his  former  wit. The  pair  worked  together  on  some  regional coverage  of  the  remaining  Leagues, viciously  parodied  on  Fantasy  Football  League , but  with  Sky  obviously  here  to  stay  they  eventually  went  their  separate  ways.