Sunday, 22 October 2017

818 Entertainment USA


First  viewed : Uncertain

For  a  long  time  after  its  launch .  I  deliberately  boycotted  this  series  because  it  was  an  extension  of  his  intrusive  American  chart  spot  on  Top  of  the  Pops  which  I  resented  as  it  denied  British  acts  just  outside  the  Top  40  a  priceless  slot  on  the  programme  and  often  promoted  US  hits  that  had  hitherto  been  struggling  to  make  an  impression  here. That's  what  presenter  Jonathan  King  was  all  about; a  resentful  anti-patriot  belittling  everything  Britain  had  to  offer  and  proclaiming  the  superiority  of  our  former  colony's  culture.

I  think  it  was  probably  around  1987  that, softened  up   by  Dallas  and  Dynasty , we  started   to  watch  it  semi-regularly. It  was  a  well  put-together  magazine  show  with  King  an  under-rated  interviewer  whose  irreverent  style  paved  the  way  for  the  likes  of  Louis  Theroux. It  was  also  good  for  previewing  stuff  that  was  inevitably  going  to  come  our  way; I  remember  first  hearing  about  Twin  Peaks  on  the  show.   I  recall  one  uninspiring  evening  when   my  Mum  and  I  agreed  that  Entertainment  USA  was  actually  the  best  thing  on  that  night.

Famously,  the  show  came  to  grief  in  1989  when  Janet  Street-Porter  became  head  of  Youth  Programming  on  BBC  Two  and  promptly  axed  both  this  and  No  Limits ,  describing  them  as  "dreadful". There  were  stories  of  King  chasing  her  down  the  corridor  to  protest  but  it  was  to  no  avail.
 

Saturday, 21 October 2017

817 The Rock 'n' Roll Years


First  viewed :  May / June  1987

I  would  probably  have  seen  this  sooner  except  that  it  was  usually  scheduled  directly  against  Coronation  Street. Probably  the  first  one  I  saw  was  the   repeat  episode  on  1968  which  was  broadcast  early  on  Spring  Bank  Holiday  Monday  in  1987.  Fortunately for  me, the  third  season  covering  the  years  in  which  I  was  most  interested,   1972-80, was  broadcast  at  8pm.

The  series  was  a  development  of  a  Radio  One  series, 25  Years  of  Rock , which  simply  intercut  contemporary  news  bulletins  with  the  records  of  the  day. The  Rock  'n'  Roll  Years   had  more  leeway  to  match  visuals  with  an  appropriate  record  such  as  matching  footage  of  dodgy  Pakistan  premier  Bhuttto   to  Thin  Lizzy's  Don't  Believe  A  Word.  The  most  striking  juxtaposition  I  can  recall  is  from  the  1969  episode,  with  a  performance  by  Marsha  Hunt  of  Walk  on  Gilded  Splinters  cut  with  footage  of  the  aftermath  of  the  Sharon  Tate  massacre.

When  it  came  to  the  years  I  knew  best, inevitably  I sometimes  disagreed  with  the  selections. I'm  still  flabbergasted  that  the  1973  episode  somehow  omitted  to  use  Part  of  the  Union   when  covering  the  industrial  unrest  that  year.

Some  of  the  captioning  was  a  bit  slapdash.  The  1983  episode  covering  that  year's  election  had  a  caption  that  read  "The  Liberal and  Social  Democratic  Parties  form  an  alliance"  which  had  actually  happened  in  1981. And  I've  just  noticed  that  the  caption  above  is  incorrect; there  were  only  five  victims*   and  only  three  of  them  were  Sharon  Tate's  friends, the  fifth  being  a  friend  of  the  caretaker  who  was  in  the  wrong  place  at  the  wrong  time.

The  series  stopped  at  1989  in  a  fourth  series  broadcast  in  1994. 

* unless  you  include  Sharon  Tate's  unborn  child 

   

Thursday, 19 October 2017

816 Network 7


First  viewed : 3  May  1987

I  didn't  think  I'd  caught  the  first  episode  of  this  but  I  do  recall  seeing  its  most  controversial  item, the  presenter  Sankha  Guha  making  a  fake  cash  card  Blue  Peter -style  and  then  successfully  extracting  money  from  a  cashpoint  machine  with  it.  I  never  watched  it  regularly  as  I often  had  better  things  to  do  on  a  Sunday  but  I  remember  a  sympathetic  feature   on  All  About  Eve  in  early  1988  which  helped  turn  me  on  to  them.

Network  7  was  created  by  Jane  Hewland  and  Janet  Street-Porter  and  broadcast  at  noon  on  a  Sunday  lunchtime  on  Channel  Four. It  was  aimed  at  a  youth  audience  with  fresh  young  presenters, a  fast  editing  style  and  a  focus  on  entertainment  news   rather  than  social  problems.

It  only  lasted  18  months  but  it  was  influential  and  helped  land  Street-Porter  a  plum  job  with  the  Beeb  the  following  year.

Wednesday, 18 October 2017

815 Brond


First  viewed :  13  May  1987

This  was  a  dark  and  demanding  drama  from  Channel  4  based  on  a  novel  by  Scottish  crime  writer  Frederic  Lindsay. Anyone  unfamiliar  with  the  book  who  claimed  that  they  knew  what  was  going  on  after  the  first  episode  was  a  liar.

Brond  marked  the  screen  debut  of  John  Hannah  as  Robert, a   callow  Glasgow  University  student  who  witnesses  the  callous  murder  of  a  young  boy  in  broad  daylight   by  a  man  who  conspiratorially  winks  at  him  as  he  goes  by . The  man  we  later  learn  is   called  Brond  ( Stratford  Johns )  and  he  keeps  popping  up  in  odd  places  as  Robert's  life  descends  into  nightmare. At  first,  Brond  does  not  interact  with  any  other  character  and  the  story  takes  on  an  hallucinatory  quality  but  once  one  of  Robert's  fellow  lodgers  turns  up  dead, the  story  becomes  much  more  political  in  tone. There's  a  side  dish  of  Kafka  as  Robert  realises  he's  at  the  mercy  of  forces  beyond  his  control.

There  aren't  too  many  sympathetic  characters  although  you  feel  for  Robert  in  his  hopeless  pursuit  of  Margaret  ( Louise  Beattie )  who  clearly  doesn't  give  a  shit  about  him. This  is  paralleled  by  the  story  of  Primo  ( James  Cosmo )  a  deluded  Scottish  nationalist   and  hard  man  with  a  blind  faith  in  Brond  that  is  almost  childlike.

The  resolution  left  many  questions  unanswered  as  you  always  suspected  it  might. My  twopennyworth  is  that  it  was  a  political  fable  with  Brond  the  embodiment  of  the  perfidious  Englishman  exploiting  Scotland  when  it  suited  him. In  this  interpretation,  Primo  was  your  typical  Scots  S.A.S.  man  killing  to  order  to  sustain  a  system  that  didn't  benefit  him  at  all.

I  enjoyed  it  but  could  have  lived  without  seeing  Stratford  Johns  in  his  underpants  ( as  seen  above ).




Monday, 16 October 2017

814 General Election 1987


First  viewed : May  1987

This  was  the  first  general  election  of  my  working  life  and  a  senior  officer  of  the  council  I  worked  for  was  standing  for  Labour  in  my  constituency. As  the  history  books  tell  us,  Margaret  Thatcher  won  a  third  and  final  term  as  Prime  Minister  with  a  scarcely  dented  majority. Labour  under  Neil  Kinnock  improved  on  Michael  Foot's  showing in  1983  but  not  significantly  so  despite  a  much  more  impressive  campaign.

The  result  was  far  more  significant  for  the  Liberal-SDP  Alliance. Their  share  of  both  votes  and  seats  fell , though  not  disastrously  so, after  the  campaign  exposed  significant  differences  between  the  SDP's  leader   David  Owen  and  Liberal  leader  David  Steel.  The  former  SDP  leader  Roy  Jenkins  lost  his  Glasgow  seat  to  a  young  George  Galloway  and  Shirley  Williams  and  Bill  Rodgers  were  defeated  in  their  final  attempts  to  return  to  the  Commons.  All  three  of  them  backed  the  calls  for  a  merger  after  the  election. Owen  decided  to  resist  them  and  brought  the  curtain  down  on  his  political  career. I  had  let  my  membership  of  the  SDP  lapse  after  graduating  but  I  decided  to  rejoin  after  the  result  and  voted  for  the  merger  a  few  months  later.

Saturday, 14 October 2017

813 Hold The Dream


First  viewed :  5  May  1987

This   mini-series was  the  sequel  to  A  Woman  of  Substance . Both  were  based  on   novels  by  Barbara  Taylor  Bradford  about  a  woman  Emma  Harte, who  rises  from  humble  beginnings  to head  a  vast  business  empire  and  take  revenge  on  the  gentry  family  that  abused  her. Deborah  Kerr  resumed  her  role  as  the  elderly  Emma  with  Jenny  Seagrove  switching  to  play  her  granddaughter   instead  of  her  younger  self. However,  Liam  Neeson  retained  his  role  as  her  confidante  Blackie  , made  up  as  an  old  man  and  talking  through  a  voice  box  like  a  Dalek. I  think  it's  safe  to  assume  he  doesn't  view  it  as  his  finest  hour. For  some  lost  reason,  I  tuned  into  the  first  episode, decided  it  was  absolute  rubbish  and  checked  out  again.   

812 C.A.T.S. Eyes


First  viewed :  April  1986

This  is  a  bit  out  of  sequence  but  when  doing  a  bit  of  research  on  the  series  I  realised  I  must  have  seen  it  a  year  earlier  than  I  thought. C.A.T.S. Eyes  was  a  spin-off  from  The  Gentle  Touch  taking  Jill  Gascoigne's   Maggie  Forbes  character  out  of  the  police  station  and  into  a  private  detective  agency  which  was  really  a  front  for  a  Home  Office  covert  unit. Don  Warrington  from  Rising  Damp  was  the  man  from  the  Ministry.  In  the  first  series  Maggie  was  number  two   on  the  team  headed  by  Pru  ( Rosalyn  Landor )  and  they  were  assisted  by  sexpot  Fred  ( Lesley  Ash ). For  the  second  series,  Maggie  was  promoted  to  replace  Pru  and  the  glamour  quotient  was  doubled  by  Tessa  ( Tracy  Louise  Ward ).

Ward  was  the  sister  of  dubiously-talented  Hollywood  actress  Rachel  Ward  and  it  was  the  publicity  around  her  entrance  that  prompted  me  to  tune  in  as  she  looked  pretty  hot. The  series  was  a  cross  between  Charlie's  Angels   and  The  Professionals. There  was  little  cross  over  from  The  Gentle  Touch  as  the   more  outlandish  and  feminocentric  storylines  meant  it  was  very  different  in  tone.

The  series  was  popular  but  expensive  to  make  so  the  plug  was  pulled  after  three  seasons. After  the  series  ended  Gascoigne  rarely  appeared  on  UK  TV. She  moved  to  Los  Angeles  with  husband  Alfred  Molina  and  worked  mainly  in  theatre.  In  2009  she  pulled  out  of  a  planned  run  in  Eastenders  and  is  now  in  a  care  home suffering  from  Alzheimer's  Disease. Shortly  after  the  series  ended  Ward  married  the  Marquess  of  Worcester  and  soon  gave  up  acting  in  favour  of  environmental  politics. She  is  now  the  Duchess  of  Beufort.

Thursday, 12 October 2017

811 Strike It Rich


First  viewed  :  Spring  1987

This  was  not  the  re-branded  version  of  the  Michael  Barrymore  game  show  but  a  drama  series. I've  always  imagined  I  was  watching  a  repeat  run  of  the  series  originally  broadcast  in  1986  but  in  fact  it  was  a  second  season, I  didn't  see  enough  of  it  to  be  totally  sure  of  my  ground  here  but  it  seemed  to  be  promoting  the  politically  sensitive  idea  that  small  shareholders  actually  counted  for   something. Its  characters  were  a  disparate  group  of  people , including  ex -Ant  bassist  Gary  Tibbs   as  a  would-be  rock  star,  whose  lives  were  only  connected  by  having  shares  in  a  news  agency  and  all  seemed  to  get  a  happy  ending. No  doubt  it  was  Maggie's  favourite  viewing.


Tuesday, 10 October 2017

810 Prospects


First  viewed :  April  1987

Prospects  was  first  broadcast  on  Channel  Four  in  1986. It  did  well  there  and  so  ITV  decided  to  give  a  repeat  of  the  series  a  prime  time  slot   the  following  spring.

Prospects  concerned  the  efforts   of  two  young  unemployed  men,   Pincy  ( Gary  Olsen )  and  Billy  ( Brian  Bovell ) , living  in  London's   Isle  of  Dogs , to  improve  their  situation  through  a  variety  of  ill  thought  out,  often  criminal  ventures  which  usually  leave  them  in  a  worse  position  than  when  they  started.  Chrissie  Cotterill  had  a  semi-regular  role  as  Pincy's  high  maintenance  girlfriend  Mona. The  programme  was  made  by  Euston  Films  and  had  a  very  Minder-ish  feel  with  its  50  minute  episodes  and  comic  take  on  the  black  economy.

I   remember  catching  episodes  3  and  4  and  enjoying  them. Episode  3  had  the  boys  trying  to  devise  a  foolproof  betting  system  around  greyhound  racing   while  Episode  4  saw  them  taking  their  girlfriends  on  a  camping  weekend  and  all  four  ending  up  in  the  same  tent. Unfortunately,  after  that  one,  ITV  decided  the  ratings  weren't  good  enough  and  pushed  the  remaining  eight  episodes  into  a  late  night  slot, abandoning  plans  for  a  second  series.

.

Monday, 9 October 2017

809 Saturday Live / Friday Night Live


First  viewed : Uncertain

This  Channel  Four  comedy  show had  been  on  since  1985  but  I  can't  be  certain  I  saw it  until  March  1987  when  host  Ben  Elton  had  a  go  at  Frankie  Goes  To  Hollywood   for  pulling  out  of  appearing  on  the  show  due  to  Holly  having  a  cold. That  was  almost  certainly  a  lie  given  what  we  know  of  the  state  of  relations  in  the  band  at  the  time. Ben  had  a  jibe  about  that  well  known  slogan  "Frankie  Says  I'm  Feeling  A  Bit  Sniffly" . Level  42  had  stepped  in  at  short  notice  and  Elton  want  on  to  make  a  very  cheap  crack  about  them  being  higher  in  the  charts  at  the  time.

The  show  was  based  on  the  legendary  US  show  Saturday  Night  Live , predominantly a  vehicle  for  cutting edge  comedians  but  also  including  music  and  the  odd  variety  act. Like Hello  Mum,  it  was mainly  live  but  did  include  some  pre-recorded  material. It  started  with  guest  hosts  each  week  but  by  the  second  series  Elton  had  established  himself  as  the  regular  host  and  for  better  or  worse  his  right-on  persona  came  to  define  the   left  wing  comedian. Besides  Ben's  motormouth  ranting, other  features  came  to  be  regular  such  as  Mayall  and  Edmondson's  Dangerous  Brothers  act  ( not  very  funny )   and  Harry  Enfield's  garrulous  Greek  chef  Stavros.

For  its  last  series,  it  switched  to  Fridays, with  appropriate  change  of  title. That  series  became  dominated  by  the  success  of  Enfield's  next  character  Loadsamoney, the  vulgar  loudmouth  plasterer   making  a  mint  from  the  property  boom. You  know  something's  hit  the  mark  when  politicians  start  referring  to  it  and  the  phrase became   a  regular  feature  of  economic  discourse  in  the  final  two  years  of  the  eighties.     

Sunday, 8 October 2017

808 The Clothes Show


First  viewed : Spring  1987

This  started  as  a  daytime  show  when  BBC  One  launched  its  afternoon  schedule  in  the  autumn  of  1986  but  was  promoted  to  an  early  evening  slot  in  March  1987. As  the  title  suggests,  it  was  a  magazine  programme  about  clothes. It  was  originally  presented  by  top  fashon  designer  and  Mr  Sandie  Shaw, Jeff  Banks  and  clothes  horse  Selina  Scott. They  were  joined  by  rather  cute  magazine  editor  Caryn  Franklin  who  took  over  as  main  host  with  Banks  when  Scott left.

You'd  be  hard  pressed  to  find  anyone  less  interested  in  clothes  than  me  but  I  did  show  some  interest  when   they  covered  women's  swimwear.

The  programme  led  to  an  annual  fashion  show  Clothes  Show  Live  which  started  in  1989  and  continued  when  the  programme  was  discontinued  in  2000. Six  years  later  it  was  resurrected  on  a  satellite  channel  with  Franklin  resuming  as  one  of  the  hosts  and  continues   to  the  present  day.     

Saturday, 7 October 2017

807 The Secret Servant



First  viewed :  March  1987

I  missed  this  three-part  adaptation  (  by  the  ever-reliable  Brian  Clemens  )  of  a  Gavin  Lyall  novel  the  first  time  round  in  1984  and  I  think  I  missed  the  beginning  of  the  repeat  run  in  1987  but  I  was  soon  hooked. One  reason  for  that  was  the  terrific  theme  tune  by  Dave  Greenslade, one  of  my  all  time  favourites.

Charles  Dance  played  Harry  Maxim  an  SAS  officer  assigned  to  protect   Professor  Tyler  a  visiting  nuclear  scientist  with  a  nasty  wartime  secret.  Tyler  was  played  by  Dan  O'Herlihy, always  a  reliable  villain. The  KGB  are  also  interested  in  the  visit  and  Harry  has  to  tangle  with  an  old  adversary,  Komoscin  ( Constantine  Gregory )  , the  pair  having  an  almost  friendly  relationship.

I  can't  recall  all  the  plot  details  but  I  remember  it  turned  out  that  Tyler  had  resorted  to  cannibalism  in  extremis   during  World  War  Two. After  discovering  the  secret,  Maxim  pulls  him  away  from  a  banquet  and  when  Tyler   protests,  Maxim  drily  remarks  "I  think  you've  eaten  enough". 

Friday, 6 October 2017

806 Tutti Frutti


First  viewed :  3  March  1987

Previously  best  known  for  The  Slab  Boys  ( covered  in  the  Play  for  Today  post ) , this  was  John  Byrne's  first  full  TV  series  though  he'd  written  some  episodes  of  Crown  Court  in  the  meantime.

The  series  was  made  by  BBC  Scotland  and  starred  Robbie  Coltrane  in  a  dual  role  as  Danny  and  Jazza  McGlone. Danny  is  the  younger,  but  physically  very  similar, brother  to  Jazza   and  comes  home  from  New  York  for  the  latter's  funeral  after  he's  killed  in  a  car  crash. Jazza  has  been  the  lead  singer  for  The  Majestics,  a  rock  and  roll  band  who've  been  going  for  25  years  without  ever  making  the  big  time  and  were  about  to  set  off  on  their  Silver  Jubilee  tour. Because  of  the  physical  resemblance, the  group's  devious  manager  Eddie  Clockerty  ( Richard  Wilson )   drafts  Danny  into  the  band  despite  the  violent  hostility  of  the  other  members,  particularly  volatile  guitarist  Vince  Diver  ( Maurice  Roeves ) . Tensions  in  the  band  are  also  inflamed  by  Vince  cheating  on  his  wife  with  a  much  younger  girl  because  his  wife  is  the  sister  of  drummer  Bomba  ( Stuart  McGugan  from  It  Ain't  Half  Hot  Mum ) . Danny  bolsters  his  position  by  inviting  his  girlfriend  Suzi  Kettles  ( Emma  Thompson )  to  join  the  group  as  well.

The  series  was  very  well  received  and  rewarding  for  some  of  its  cast  but  I  couldn't  get  into  it. I  watched  the  first  and  last  episodes  but  not  much  in  between. I  tuned  in  for  the  first   episode   because  it  was  branded  a  comedy  but  I  couldn't  identify  where  I  was  supposed  to  laugh. The  series  captured  the  joyless  toil  of  being  in  an  unsuccessful  act  very  well  with  many  scenes  consisting  of  petty  squabbles  erupting  in  one  member's  dingy  sitting  room  or  whilst  cramped  up  in  a  transit  van  but  it  wasn't  funny  and  none  of  the  characters  were  particularly  likeable. Vince  was  especially  despicable  and  his  self-immolation  on  stage  which  closed  the  series  left  me  utterly  unmoved. I  think  I'd  have  given  him  a  match  myself.

This  was  a  period  when  Thompson  could  do  no  wrong  which  lasted  until  her  self-titled  show  eighteen  months  later  but  a  rather  large  stain  in  her  copy book.  Wilson  and  Coltrane  of  course  got  major  TV  roles  on  the  back  of  the  series.         

Thursday, 5 October 2017

805 Aids The Facts


First  viewed  :  27  February  1981

As  part  of  the  government's  drive  to  educate  the  public  about  the  dangers  of  the  AIDS  virus, there  were a  number  of  programmes  on  the  subject  on  both  the  Beeb  and  ITV  on    Friday  27  February  1987.  ITV  had   First  AIDS  or  "AIDS - The  Variety Show"  with  Mike  Smith  introducing  various  pop  stars  and  comedians  to  bleat  on  about  the  subject  for  90  minutes .  I  suspect  a  certain  Chris  Morris  may  have  been  watching  but  we  opted for  Blankety  Blank  and  Dynasty  instead.

The  Beeb  went  for  a  more  succint   10  minute  slot  after  the Nine  O  Clock  News  broadcast  on  both  channels . The  odd  duo  of  Janice  Long  and  Ian  Dury  presented  the  then  known  facts  and  half  way  through  Dury  memorably  demonstrated  how  to  put  a  condom  on  an  erect  penis. It's  not  known  if  notorious  rock  groupie  Cynthia  Plaster  Caster  was  responsible  for  the  model  used  but  if  Dury  was  the,  erm,  model  he had  nothing  about  which  to  be  ashamed. I  remember  Sharon,  the  young  junior  on  our  team,  remarking  how  shocked  she'd  been  to  see  it.

There  was  a  debate  hosted  by  the  dreaded  Robert Kilroy-Silk  on  after  Rockcliffe's  Babies  but  I  went  with  The  Last  Resort  with  Jonathan  Ross  instead.

Tuesday, 3 October 2017

804 Heart of the Country


First  viewed  :  February  1987

Following  the  success  of  The  Life  and  Loves  of  a  She-Devil,  BBC  Two  quickly  followed  it  up  with  an  adaptation  of  a  novel  Fay  Weldon  hadn't  finished  writing  and  came  a  cropper  with  a  series  no  one  liked  very  much  and  which  has  never  been  repeated.

I  think  the  idea  was  to  puncture  the  ideal  of  country  living  and  show  rural  Britain  as  a  nasty , unfriendly  place  now  run  by  ruthless  agri-barons. The  vehicle  for  this  was  the  story  of  Nataie  Harris, a  pampered  housewife   living   near  Glastonbury  who  is  deserted  without  warning  by  her  husband  and  left  with  two  kids  and  no  money. If  I  remember  rightly,  she  has  to  sell  herself  to  slimy  landowner  Arthur  Wandle  ( Derek Waring )  to  survive.

Heart  of  the  Country  is at  least   remembered  for  giving  a  first  TV  role  to  a  12  year  old  Christian  Bale  as  one  of  Natalie's  kids. Perhaps  he's  paying  to  keep  it  under  lock  and  key  although  I  think  there  might  have  been  a  radio  broadcasting  in  the  background  for  much  of  it  which  always  causes  problems  for  DVD  releases  and repeats.

However , it  wasn't  Bale  that  struck  me  amongst  the  cast, it  was  Jacqueline  Tong  as  Natalie's  benefit  buddy  Sonia. I  hadn't  seen - or  at  least  hadn't  recognised - her  since  she  played  Daisy the  attractive  housemaid  in  Upstairs  Downstairs   a  dozen  years  earlier   and  boy, had  she  gone  to  seed. Though  not  yet  forty, she  was  now  an  overweight  frump  and  Sonia  was  less  a character  than  a  ranting  mouthpiece  for  Weldon's  views  on  the  iniquities  of  the  benefit  system,  threatening  to  turn  the  series  into  Girls  from  the  Brown  Stuff. IIRC,  she  organised  the  protest  at  the  Glastonbury  Carnival  which  ended  in  someone  getting  killed  in  the  last  episode.   


Monday, 2 October 2017

803 Hello Mum


First  viewed : 23  February  1987

Ah  yes,  I  wouldn't  have  recalled  the  title  of  this  but  I  remember it, a  live  comedy  show  adapted  from  a  radio  show,  starring  spook-eyed  Helen  Lederer, former  Jasper  Carrott  sidekick  Nick  Wilton, Clive  Mantle and  Arnold  Brown. Most  of  the  show  was  performed  in  front  of, and  sometimes  involved, a  studio  audience  but  there  were  some  pre-recorded  inserts. It  was  just  dire  and  there  was  no  second  series.

Although  Lederer  escaped  more  or  less  unscathed,  it  seemed  to  scupper  Wilton's  career  as  a  comic  performer  though  he's  still  around  as  both  a  writer  and  an  actor.  Mantle  of  course  found  his  metier  in  a  straight  role  as  Dr   Mike  Barrett  in  Casualty  and  Holby  City. 

Sunday, 1 October 2017

802 Dear John


First  viewed  : February  1987

I  missed  this  new  John  Sullivan  comedy  first  time  round  but  my  Mum  had  caught  some  of  it  and  recommended  it  when  the  first  season  was  repeated  in  February  1987.

It  starred  Ralph  Bates  as  the  titular  John  , a  middle  aged  divorcee  looking  to  start  again by  joining  a  singles  club  run  by  overbearing  Louise  ( Rachel  Bell )  with  her  prurient  interest  in  the  members'  sex  lives. The  regulars  were  supposedly  frigid  Kate  ( Belinda  Lang ), chronically  boring  Ralph  ( Peter  Denyer )  and  self-deceiving  moron  Kirk  St  Moritz   ( Peter  Blake ).

Bates  seemed  a  strange  choice  to  play  the  hapless  John. He  made  his  name  as  a  Hammer  villain  in  the  early  seventies  then  played  the  dastardly  George  Warleggan  in  Poldark  . Apart  from  a  turn  as  a  comic  French  detective  in  Minder  on  the  Orient  Express , he  had  no  background  in  comedy  or  sympathetic  roles   but  was  very  good  as  John, a  decent  guy  who  can't  stand  up  for  himself.

The  one  episode   that  stands  out  for  me  is  the  one  where  Kirk  sets  up  Ralph  as  DJ  for  a  disco  night  as  "Dazzling  Darren". Unfortunately  "Darren"  only  has  one  record, Shaky's  Green  Door  so  that  plays  continuously  while  Ralph  reads  robotically  from  Kirk's  script  of  1970s  disco  cliches  - "Boogaloo", "Strut  Your  Funky  Stuff "  etc. As  background  to  the  other  characters'  conversations  it  was  hilarious.

Dear  John   was  surprisingly  cancelled  after  just  two  series, a  decision  still  somewhat  shrouded  in  mystery  especially  as  they  then  bought  an  American  adaptation  with  Judd  Hirsch  shortly  afterwards. I  avoided  that  on  principle  but  I  did  see  a  brief  snatch  of  one  episode  which  had  Trevor  Eve  playing  a  role  originally  played  by  Kevin  Lloyd.


Saturday, 30 September 2017

801 Spandau Ballet in Concert


First  viewed :  14  February  1987

This  one  brings  the  "dole  era"  to  an  end; I  watched  this  on  the  Saturday  night,  knowing  I'd  be  starting  work  on  the  Monday.

This  was  a  concert  recording  from  the   The  Tube  team ,  catching  the  band  right  at  the  end  of  their  halcyon  period,  while  they  were  touring  their  last  successful  album  Through  The  Barricades .  As  readers  of  my  other  blogs  will  know , I  was  very  disappointed  by  the  band's  shift  away  from  electronic  dance  music  after  the  first  album  and  hadn't  really  been  a  fan  since  but  some  vestigial  affection  remained. That  was  rewarded  as  the  band  closed  the  set  with  a  scintillating  extended  version  of  their  debut  single  "To  Cut  A  Long  Story  Short "  which  sent  me  to  bed  happy  ( and  a  little  apprehensive  of  course ). 




Friday, 29 September 2017

800 L.A. Law


First  viewed :  1987

I  only  saw  brief  snatches  of  this  so  I'm  not  qualified  to  say  much  about  it. The  US  legal  soap  was  noted  for  its  high  gloss  production  values   which  fix  it  firmly  in  the  eighties  although  it  did  run  on  until  1994. It  had  an  ensemble  cast  although  the  two  main  stars  were  undoubtedly  stuffed  shirt  Harry  Hamlin  and  Susan  Dey  from  The  Partridge  Family  although  neither  of   them  were  with  the  show  for  the  duration. The  character  I  tended  to  notice  most  was  Benny , the  simpleminded  office  messenger  played  by  Larry  Drake   and   I  wondered  if  he  was    inspired  by  his  Crossroads  namesake.

Thursday, 28 September 2017

799 Crossroads


First  viewed : Uncertain

Not  one  to  admit  you  ever  watched, but  I  did  take  in  a  few  episodes  of  the  downmarket  soap  in  its  twilight,  mainly  to  see  Gregory's  Girl  star  Dee  Hepburn.

Crossroads   was  ATV's   attempt   to  match  Coronation  Street  with  a  soap  set   in  a  motel  on  the  outskirts  of  Birmingham. It  quickly  became  a  byword  for  low  production  values  with  low-flying  boom  mikes  and  silent  telephones  being  answered   and  was  never  seen  as  anything  more  than  a  poor  relation , bumped  around  the  schedules  by  ATV's  rivals. However  it  clung  gamely  on  to  its  audience  for  more  than   two  decades.

The  series  jumped  the  shark  in  1981  when  Noele  Gordon  , who  played  the  hatchet-faced  owner  Meg  Mortimer  was  sacked. It  was  a  major  media  event   and  made  the  front  page  of  The  Sun. I  recall   seeing  that  when  I  was  on  a  walking  holiday  in  the  Lakes  that  June.  She  was  replaced  by  the  more  glamorous  Gabrielle  Drake  but  the series  never  really  recovered  from  her  departure. Central  took  over  from  ATV  in  1982  and  were  less  committed  to  the  series,  regularly  axing  cast  favourites  like  the  Fred  West -anticipating  Benny, in  a  bid  to  kill  or  cure  the  series. It  eventually  came  to  an  end  in  1988. A   revival  featuring  a  handful  of  original  characters  lasted  eighteen  months  in  2001-03.

Wednesday, 27 September 2017

798 The Last Resort with Jonathan Ross



First  viewed : 6  February  1987

Another  piece  of  the  modern  world  falls  into  place  here  with  the  entrance  of  a  star  who's  still  pretty  much  at  the  top  of  his  game.

Jonathan  Ross  was  an  unknown  researcher  on  Channel  4  programmes  such  as  Loose  Talk  and  Solid  Soul .  Whilst  working  on  the  latter  he  met  Alan  Marke  and  they  came  up  with  the  idea  for  a  new  chat  show  shamelessly  based  on  Late  Night  with  Letterman  and  formed  a  production  company  Channel  X  to  produce  a  pilot. Though  not  the  original  plan, positive  feedback  for  the  lisping  Ross  as  host  led  to  him  fronting  the  show.

Ross  and  Marke  reportedly  told  Tom  Jones  it  wasn't  "a  plug  show". That's  a  bit  rich ; most  of  the  guests  had  a  record / book/ film  out  at  the  time  which  got  mentioned  but  it  generally  did  try  to  lure  the  guests  out  of  their  comfort  zone  or  zoom  in  on  an  unusual  side  line.

Channel  4  didn't  seem  to  have  total  confidence  in  the  new  show  and  the  first  few  episodes  went  out  at  half  past  midnight  on  a  Friday  before  a  good  response  and  the  willingness  of  more  high  profile  guests  to  appear  led  to  a  more  civilised  10.30 pm  slot. I  came  in  at  Episode  5  attracted  by  the  appearance  of   the  American  actor  Brian  Dennehy  whom  I  admired  for  a  while. The  eccentric  nature  of  the  show  was  well  illustrated  by  the  shift  from  a  serious  interview  with  Dennehy  about  his  new  film  Belly  of  an  Architect   ( not  that  great  actually  unless  you're  a  fan  of  director  Peter  Greenaway ) to  one  with  Maria  Whittaker ,  a low-rent  Samantha  Fox  , with  whom  Jonathan  performed  a  parody  of  a  scene  from  recent  wank-fest  9 1/2  Weeks.  Also  on  that  show  were  modern  soul  group  Hot  House  featuring  the   pre-fame  Heather  Small.

I'd  never  even  heard  of  Letterman  and  found  the  show  a  very  refreshing  antidote  to  the  likes  of  Wogan  and  Harty.  The  moments  I  particularly  recall  are  :

  • The  illusionist  who  seemingly  swallowed  a  length  of  string  and  then  pulled  it  out  of  his  stomach  ( don't  try  that  at  home  kids  ! )
  • Sarah  Miles  being  quizzed  about  the  drinking  her  own  urine  story
  •  Bonkers  American  actor  Crispin  Glover  bringing  along  what  looked  like  an  acidhead's  school  project  model  and  talking  us  through  it
  • Bernard  Manning's  spoof  ad  for  his  Smiths  tribute  LP
Besides  launching  Ross   himself  as  a  major  star, the  show  is  also  remembered  for  re-vitalising  a  couple  of  music  careers. Tom  Jones  had  long  been  written  off  as  a  corny  cabaret  act  and  his  recent  musical- advertising    hit  A  Boy  From  Nowhere  was  his  first  for  a  decade. As  they  didn't  want  him  to  perform  that  Jones  suggested  he  did  the  Prince  song  Kiss,  which  he  had  recently  worked  into  his  live  set , instead.  The  response  was  tremendous  and  Jones  made  a  second  appearance  a  few  weeks  later  where  the  other  guests   - Terry  Gilliam. Dawn  French  and  Corrine  Drewery - played  along  with  an  extended  gag  about  his  supposed  reluctance  to  perform. Overnight  he  was  transformed  into  an  icon  of  ironic  cool,  a  status  he's  more  or  less  maintained  to  the  present  day. Though  not  quite  as  spectacularly, Donny  Osmond  also  did  himself  no  harm  on  the  show  with  his  dry  humour  and  willingness  to  send  himself  up  with  the  aid  of   Billy  Bragg  and  Hank  Wangford   on  a   version  of  Puppy  Love.

There  was  actually  less  of  The  Last  Resort   with  Jonathan  Ross   than  people  remember,  fewer  than  three  dozen  shows , most  of  them  in  1987. Having  made  his  mark,  Ross  moved  on  quickly  to  other  vehicles ,showing  a  fleet-footedness  that  has  served  him  well  over  the  years. The  legacy  of  the   programme  endures.   




Tuesday, 26 September 2017

797 The Wind and the Bomb


First  viewed  :  4  February  1987

This  was  a  short  documentary  about  the  making  of  the  film  version  of  Raymond  Briggs'  cheery  graphic  novel   about  an  old  couple  trying  to  survive  a  nuclear  attack  by  following  the   government  manual   with  predictably  disappointing  results. I  haven't  seen  the  film  so  I  can't  comment too  much  but  I  gather  it  was  a  bit  one  note i.e  how  moronic  to  believe  what  the  government  tell  you.

Monday, 25 September 2017

796 Up Line


First  viewed : 4  February  1987

I  can't  find  much  trace  of  this  black  comic  drama  from  Channel  Four  which  is  a  shame  because  it  was  excellent.

Neil  Pearson  played  Nick  Target,  the  straight  guy  in  a  struggling  alternative  comedy  trio  with  girlfriend  Patti  (  a  slimline  Caroline  Quentin )  and  her  brother  Victor  ( Paul  Bown ). At  an  audition  for  a  commercial,   he  meets  Tommy  ( Charles  Lawson )  who  draws  him  into  pyramid  selling , which  has  a  frightening  effect  on  Nick's  personality. Hugh  Laurie  and  Nigel  Terry  are  among  the  bad  guys  as  the  organisation  is  revealed  to  be  a  Scientology-like  cult.
As  a  satire  on  both  yuppie  values  and  the  New  Age  spiritualism  that  was  supposedly  replacing  them,  it  was  spot  on .      

Thursday, 21 September 2017

795 We Can Keep You Forever


First  viewed :  21  January  1987

This  was  a  one-off  documentary  about   the  thorny  issue  of  whether  or  not  there  were  still  prisoners  of  war  being  held  in  South  East  Asia.  The  programme  focused  mainly  on  Laos  where  a  number  of  pilots  flying  aid  to  anti-communist  forces  in  the  so-called  "Secret  War"  were  shot  down  and  captured  by  the  Viet  Cong's  allies,  the  Pathet  Lao. Most  of  the  M.I.A.s  unaccounted  for  seemed  to  be  in  this  category. The  accumulation  of  evidence  seemed  to  be  quite  strong  and  even  Henry  Kissinger  , interviewed  for  the  programme, was  careful  not  to  entirely  dismiss  the  possibility  of  surviving  prisoners. The  programme  included  an  interview  with  a  real-life  Rambo  figure  planning  incursions  into  remote  areas  of  Laos  from  Thailand  with  the  aid  of  motley  remnants  of  the  anti -communist  force.

Monday, 18 September 2017

794 The World According To Smith and Jones


First  viewed : 11  January  1987

This  was  all  a   bit  strange. Between  Seasons  3 and  4  of  Alas  Smith  and  Jones,  Mel  and  Griff  popped  over  to  ITV  to  make  a  comedy  series  for  the  Sunday  night  slot  usually  occupied  by  Spitting  Image. It  took  the  form  of  the  duo  sitting  behind  a  desk  a  la  The  Two  Ronnies  and  presenting  a  mock-history  of  the  world  through  the  use  of  old  film  clips. It's  probably best  remembered  for  Griff  finding  some  anonymous  fat  guy  among  the  footage  and  claiming  it  to  be  one  of  Mel's  ancestors - not  exactly  high  brow  comedy. The  critics  reviled  it; I  thought  it  was  quite  well  put  together  and  harmless  wind-down  entertainment.

For  some  reason  ITV  stopped  the 12-part  series  after  episode  6 ( almost  certainly  the  last  thing  I  watched  on  the  night  before  I  started  work )  and  presented  the  rest  as  a  new  series  the  following  year. In  between, the new  season  of  Alas  Smith  and  Jones  was   broadcast  on  BBC 2  and  the  first  episode  saw  Mel  and  Griff  ripping  into  the  series  themselves. Perhaps  it  was  a  necessary  penance  as  the  Beeb  had  seriously  contemplated  cutting  them  adrift  for  their  temporary  desertion  but  it  was  odd  to  say  the  least.   


Sunday, 17 September 2017

793 Rockcliffe's Babies


First  viewed : 9  January  1987

More  than  any  other  programme, this  reminds  me  of  those  first  few  weeks  of  1987  before  I  entered  the  world  of  work. More  specifically,  it  reminds  me  of  Fridays  and  a  brief  adventure  which  didn't  seem   all  that  significant  at  the time  but  had  two  big  pointers  for  the  future. In  September  1986,  I  went  to  an  Enrolment  Day  at  Rochdale  College   looking  for  something  that  might  improve  my  employability  and  signed  up  for  a  course  in  Public  Administration  there. On  the  first   morning  the  tutor  asked  us  to  list  our  qualifications  and  shortly  afterwards,  he  pulled  me  out, said  it  wasn't  the  right  course  for  me  and  he'd  arranged for  me  to  attend  a  more  advanced  course  at  Bolton  Institute  of  Higher  Education. This  turned  out  to  be  the  second  year  of  the   qualification  course  for  the  Institute  of  Chartered  Secretaries  and  Administrators,  of  which  I  wasn't  a  student  member  nor  did  I  have  a  sponsoring  authority  so  I  don't  know  what  he  had  arranged  with  regard  to  the  fees. Anyway,  I  started  attending  the  course  and  no  one  challenged  my  place  or  chased  me  for  money. Not  only  did  it  get  me  more  acquainted  with  my  future  place  of  abode, the  course  also  had  a  financial  accounting  module  which  gave  me  a  bit  of  a  head  start  when  studying  the  subject  for  real  12  months  later. Rockliffe's  Babies  was  the  viewing  highlight  of  the  evenings  after  my  last  few  attendances  there.  

 It  concerned  seven  young  plain  clothes  constables  working  for  a  London  crime  squad  under  hard  task  master  Sergeant  Rockliffe  ( Ian  Hogg )  on  a  tough  manor  known  as  "The  Dragon"  hence  the  theme  tune  of  stroppy  kids  chanting  about  social  deprivation. They  comprised  two  sensible  girls  Jan  and  Karen  ( Alphonsia  Emmanuel  and  Susannah  Shelling ) , poncey  graduate  David  ( Bill  Champion ),  headstrong,  accident-prone  Scouser  Gerry  ( Joe  McGann ), lazy  Welshman  Paul ( Martyn  Ellis ). slow-witted  yokel  Keith  ( John  Blakey )  and  street  smart  Steve  ( Brett  Fancy ). The  latter  character  dates  the  show  more  than  anything  else . Though  an  effective  copper  and  good  team  player,  Steve  was  also  an  overt  racist  with  links  to  far  right  groups  and  it's  inconceivable  now  that  any  such  character  would  be  allowed  to  go  through  two  seasons  without  being  made  to  account  for  such  transgressions.

Though  the  setting  was  grim  and  bleak, there  was  a  lot  of  humour  in the  show  in  the  banter  between  the  seven  fledglings  and  with  their  mentor. I  think  it's  probably  the  cop  show  that's  come  closest  to  recapturing  the  essence  of  The  Sweeney. On  the  downside,  Hogg's  mannered  style  of  acting  was  an  acquired  taste  that  I  never  really  savoured   and  the  whole  series  was  shot  on  VT  which  didn't  do  it  any  favours.

The  programme   ran  for  two  seasons  before  mutating  into  something  else  which  I'll  cover  as  a  separate  show. Apart  from  Shelling  whose  career  seems  to  have  ground  to   halt  a  decade  ago  they're  all  still  acting  but  none  have  become  stars, McGann  having  probably  the  highest  profile  now. For  Champion, Ellis  and  Blakey  as  well  as  Shelling  this  was  definitely  the  highpoint  of  their  careers.

Saturday, 16 September 2017

792 Home and Away


First  viewed : 7  January  1987

This  was  nothing  to  do  with  Australian  soap  operas  but  a  one-off  documentary  about  two  female  footballers,  Kerry  Davis  and  Rose  Reilly. At  the  time,  the  women's  game  seemed  to  be  defined  by  the  Not  The  Nine  O  Clock  News  sketch  with  Smith  and  Jones  as  two  pervs  sitting  through  a  really  inept  display  for  the  shirt-swapping  at  the  end. That  may  have  been  an  exaggeration  but  there  was  certainly  no  money  in  it  so  Kerry  from  Crewe  and  Rose  from  Kilmarnock  had  to  up  sticks  and  sign  semi-professionally  for  Italian  clubs, Lazio  and  AC  Milan  respectively. Rose  had  actually  been  playing  in  Italy  for  over  a  decade   but  Kerry  hadn't  taken  any  Italian  lessons  beforehand  and  was  struggling  to  settle. I  remember  doing  a  radio  interview  and  tetchily  asking  them "Do  you  not  think  I  would  speak  Italian  if  I  could ?" The  programme  climaxed  with  a  game  between  the  two  sides ; I  can't  recall  who  came  out  on  top.

Despite  her  issues  Kerry  did  play  for  four  seasons  in  Italy  for  Lazio  and  Napoli   before  returning  to  the  UK  and  is  remembered  as  a  top  England  international  as  the  women's  game  rose  in  status. Rose  played  on  until  she  was  forty  and  appeared   for  both  Scotland  and  Italy , winning  the  women's  world  cup  with  the  latter  in  1984.


Friday, 15 September 2017

791 Sporting Triangles


First  viewed : 7  January  1987

This  was  ITV's  belated  attempt  to  match  BBC  One's  long-running  A  Question  of  Sport.  The  teams  of   sporting  celebrities  had  to  navigate  their  way  around  a  Trivial  Pursuits-style  board  answering  questions  relating  to  their  own  sport  or  others,  depending  where  they  landed.  Like  its  rival  Sporting  Triangles  started  with  two  teams  of  three  under  resident  captains  Jimmy  Greaves  and  Tessa  Sanderson. It  switched  to  three  teams  of  two  when  Emlyn  Hughes  was  poached  from  AQOS . Andy  Gray  began  his  TV  career  here  as  an  alternative  captain, the  shows  featuring  three  out  of  the  four  in  random  combinations. Nick  Owen  was  quizmaster  for  the  first  two  seasons  then  was  replaced  by  Andy  Craig  until  the  show  was  axed  in  1990.

I  checked  out  the  first  episode  with  its  strong  line  up  of  guests  ( Bryan  Robson, Dennis  Taylor, Seb  Coe  and  Lloyd  Honeyghan )  but  didn't  watch  much  of  it  after  that. That's  not  because  I  thought  it  was  atrocious  but   I'm  not  a  general  sports  fan  and  didn't   have  the  appetite  for  two  sports  quiz  programmes  a  week.

Thursday, 14 September 2017

790 Alfred Hitchcock Presents


First  viewed : 6  January  1987

Alfred  Hitchcock  Presents  was  a  re-boot  of  an  American  TV  classic  from  the  fifties  and  early  sixties   whereby  the  great  film  director  would  play  on  his  reputation  as  the  master  of  suspense  with  a  campy  monologue  and  epilogue  bookending  a  short  drama. Hitchcock  himself  only  directed  a  handful  of  them  but  it  was  an  extremely  popular  series.

Twenty  years  after  it  finished , NBC  decided  to  revive  it  with  re-filmed  versions  of   previous  episodes  and  some  entirely  new  stories. Of  course  Hitchcock  had  been  dead  for  five  years  by  then  but  they  colorised   his  contributions  and  re-used  them, fitting  the  most  apposite    they  could  find  to  the  new  stories  and  hoping  for  the  best.  It  ran  for  four  years.

ITV  ( or  at  least  Granada )  broadcast  it  very  late  at  night  and  the  only  one  I  recall  watching  is  The  Creeper  ( one  of  the  re-filmed  stories )   because  it  starred  Karen  Allen. She  played  Jackie  Foster, a  paranoid  yuppie  woman  who  is  plagued  by  a  stalker  and  ends  up  garotted  by  someone  she  actually  does  trust.

Wednesday, 13 September 2017

789 Inspector Morse



First  viewed  :  January  1987

I  wasn't  a  great  fan  of  this  when  it  started  and  I  think  I  saw  most  of  it  through  repeats  in the  nineties. I  thought if  John  Thaw  wanted  to  do  another  police  detective  series  then  it  should  be  as  Jack  Regan, older  and  possibly  wiser  but  still  in  and  around  "the  manor " ,not  poncing  around  Oxford  listening  to  classical  music in  a  fancy  old  Jaguar. I  found  his  attempt  at  an  upper  class  accent  particularly  aggravating.

The  series  was  liberally  based  on  the  novels  by  Colin  Dexter; the  Lewis  character  as  played  by  Kevin  Whately  was  completely  different  from  the  man  described  in  the  books. There  were  originally  seven  seasons  of  3-5  episodes  between  1987  and  1993  then  Thaw  went off  to do  Cavanagh  Q.C.  probably  to  the  relief   of  Dexter  who  was  struggling  to  keep  pace  with  the  series. Thereafter,  there  was  one  episode  per  year  until  the  character  was  killed  off  in  2000. There  have  been  two  spin-off  series  Lewis  ( which  may  have  just  finished ) and  Endeavour ( ongoing ),

Although  I  did  get  to  like  it, I  don't  completely  endorse  it. For  all  its  high  production  values, I don't  think  it  always  justified  its  two  hour  length. There  are  only  two  episodes  ( both  from  the  1992  season ) where  I  can  recall  the  plot  in  detail, the  infamous  rave  story  directed  by  Danny  Boyle  where  Morse  investigates  the  suicide  of  his  neice  and  has  to  brush  up  on  what  these  young  people  are  getting  off  on  and  the  one  where  an  old  flame  of  Morse   helps  arrange  her  dying  partner's  suicide  to  frame  his  son-in-law  whose infidelity  caused  his  daughter's  death.


Saturday, 9 September 2017

788 Carrot Confidential


First  viewed : 3  January  1987

Jasper  was  back  with  a  new  vehicle, four  years  after  Carrott's  Lib  finished.

Carrott  Confidential  was  on  a  bit  earlier  on  a  Saturday  evening  than  Carrott's  Lib  so  the  content  was  toned  down  a  bit  and  he  didn't  have  as  strong  a  team  around  him. I  think  Steve  Punt  and  Hugh  Dennis  have  improved  over  the  years  but  they  were  awful  at  this  point, their  solo  slot  the  equivalent  of  Ronnie  Corbett's  armchair  turn  in  The  Two  Ronnies.

Carrott  Confidential  also  had  less  political  content  although  Jasper  did  come  a  cropper  when  he  made  an  offhand  remark  about  Denzil  Davies  MP, seemingly  selected  at  random, being  drunk   in  the  Commons. Before  the  following  week's  programme, the  Beeb  had  to  broadcast  a  grovelling  apology  to  Davies  for  the  offence  caused.

Carrott  Confidential   ran  for   two  seasons  before  another  re-boot  as  Canned  Carrott  in  1990. 

Friday, 8 September 2017

787 Name That Tune


First  viewed  : Uncertain

This  had  been  running  since  1976  with  Tom O' Connor  as  the  first  host   and  it's  quite  likely  that  I'd  caught  some  of  it  before  1986  but  that's  when  it  started  preceding  Coronation  Street  with  irritating  song-and-dance  man  Lionel  Blair  ( who  succeeded  O' Connor  in  1983 ) as  host.

I  now  look  back  in  wonder  at  my  naivete  in  pondering  how  a  contestant  in  the  final  round  could  identify  a  song  like  Let  Me  Be  The  One  ( The  Shadows' long-forgotten  Eurovision  entry  in  1975 )  from  one  note  on  the  piano.  Now  it's  perfectly  obvious   that  the  tune  was  selected  from  a  narrow  range  of  songs   to  which  the  contestants  had  prior  exposure  before  the  show  went  on  air.

The  show  was  axed  in  1988  with  a  revival  hosted  by  Jools  Holland  on  Channel  5  in  1997-98.

Thursday, 7 September 2017

786 EastEnders


First  viewed  :  25  December  1986

When  this  started  in  February  1985,  I  instantly  took  against  the  idea  of  the  BBC  having  a  twice  weekly  soap. The  idea  of  a  public  service  broadcaster  spending  the  licence  fee  on  a  product  already  well   supplied  by  the  commercial  channels  seemed   like  a  capitulation  to  Thatcherite  philistinism. I  also  suspected  that  it  in  part  stemmed  from  Southerners'  resentment  that  the  nation's favourite  soap  was  firmly  embedded  in  the  industrial  north. I  made  a  deliberate  point  of  not  watching  it  and  hoped  it  would  soon  fall  flat  on  its  face.

Initially  it  looked  like  my  hopes  would  be  realised. Only  one  person, a  Londoner  of  course,  in  my  hall  of  residence  seemed  interested  in  it. However  when  I  came  back  to university  in  the  autumn,  I  realised  everything  had  changed . The   father  of   young  Michelle's  baby  had  become  a  hot  topic  among  my  peers  and  the  soap's  stars  were  now  all  over  the  tabloids. The  following  year  they  all  started  crashing  the  charts  with  terrible  records, none  more  so  than  Nick  Berry's  Every  Loser  Wins, the  worst  number  one  of  all  time.

The  first  time  I  caught  a  snatch  was  the  tail  end  of  the  Christmas  Day  episode  in  1986  because  I'd  come  down  for  Only  Fools  and  Horses. It  was  the  one  where  "Dirty"  Den  Watts  ( Leslie  Grantham )   tells  his  wife  Ange  he's  divorcing  her. Grantham  is  a  particular  bugbear  for  me. One, he's  a  bloody  awful  actor  with  only  two  expressions- sneering  psychopath  or  bug-eyed  maniac. Two  he's  a  fully  fledged  murderer  that  I  don't  particularly  want  to  support  through  the  licence  fee. I  just  don't  get  how  the  people  that  holler  for  racists  and  sex  offenders  to  be  banished  from  our  screens  are  content  that  he  still  has  an  acting  career.

The  more  attention  the  show  got,  the  more  resolved  I  became  never  to  watch  a  full  episode  of  it. This  became  more  difficult  when  my  sister  returned  home  in  1987 and  infected  Mum  with  the  virus. The  peril  increased  after  I  got  married  and  found  my  wife  was  a  fan. I  can  proudly  say  I  still   haven't  watched  an  episode  from  start  to  finish  but  I  have  come  dangerously  close. One  Sunday  afternoon,  I  came  home  drenched  and  exhausted  from  an  arduous  walk  and  sat   on  the  sofa   through  most  of  an  omnibus  edition  where  John  Junkin  played  a  former  boys  home  warden  who'd  mistreated  Billy  Mitchell. I  also  saw  a  fair  chunk  of  the  one  where  Martin  Kemp's  character   made  his  fiery  exit.  Fortunately,  my  wife  threw  it  off  some  time  in  the  mid-noughties  and  the  danger  has  passed.