Saturday, 21 April 2018

983 4-Play : Seduction

First  viewed : 13  April  1991

This  was  a  portmanteau  of  four   little  playlets  with  a  linking  theme  of  seduction. I  tuned  in  for  Arkie  Whiteley  whose  run  in  Prisoner  Cell  Block  H   had  just  been  broadcast  in  the  Granada  region. She  was  now  based  in  Britain. She  played  a  small  part  in  But  Beautiful  about  a  man  with  a  saxophone  fetish. The  one  that's  remembered  is  Ultimate  Object  of  Desire  with  Adrian  Rawlins  and  Lynsey  Baxter  playing  out  a  wicked  parody  of  those  puling  Gold  Blend  commercials.

Friday, 20 April 2018

982 Josie

First  viewed : 1  May  1991

This  showcase  for  actress/comedienne  Josie  Lawrence  doesn't  have  the  same  stigma  as  the  wretched  Thompson , perhaps  because  it  was  tucked  away  on  Channel  Four, but  it  didn't  last  any  longer, with  only  six  episodes  ever  made.

Lawrence  had  made  her  name , over the  previous  couple  of  years,  on   the   improvisation  show Whose  Line  Is  It  Anyway ?  with  her  comic  songs. That  show  never  appealed  to  me, the  hook  for  me  watching  the  first  episode  of  Josie  was  reading  somewhere  that  it  was  going  to  include  a  spoof  of  Prisoner  Cell  Block  H.

It  duly  did, as  part  of  an  extended  sketch  with  Josie  playing  a  dim-witted  Australian  actress  which  also  included  parodies  of  Skippy  and  Neighbours . It  was  part-written  by  novelist  John  O'  Farrell. When  it  came, Prisoner  Writer's  Block  H  was   pretty  unfunny, aiming  at  obvious  targets  like  the  cardboard  walls  and  the  good  cop / bad  cop  distinction  between  Meg  and  Vera.. The  rest  of  the  show  was  only  mildly  diverting  and  I  never  bothered  tuning  in  again.

Lawrence  remained  in  comedy  for  the  rest  of  the  nineties,  still  appearing  on  Whose  Line...  and  working  with  Paul  Merton  but  for  the  past  couple  of  decades  she's  mainly  worked  as  a  straight  actress.

Thursday, 19 April 2018

981 Watching the Detective

First  viewed :  29  April  1991

This  was  a  Monday  night  documentary  series  on  Channel  Four  looking  at  the  work  of  private  detectives. Most  of  the  episodes  looked  at  operatives  in  the  USA  but  the  first  one  featured  Steve  McLoughlin  who  worked   around  Manchester.  The  programme  revealed  the  vast   bulk  of  his  work  was  thoroughly  unglamourous  though  still  potentially  dangerous. He  mostly  dealt  in  repossessions , process  serving  and  low  level  fraud. The  programme  built  up  to  Steve  delivering  a   summons  to  a  notoriously  unstable  guy  on  a  council  estate  in   Moss  Side. Steve  clearly  approached  the  task  with  some  trepidation  but  the  man  actually  accepted  it  perfectly  calmly.

If  I  saw  any  of  the  American  episodes,  nothing  has  stuck  with  me from  them.   

Wednesday, 18 April 2018

980 Banned : Only Joking

First  viewed :  12  April  1991

This  was  part  of  a  season  of  programmes  which  had  or  should  have  been  censored. I  remember  this  one  for  introducing  me  to  America's  Andrew  Dice  Clay  Clay, a  New  York  Jew  himself, used  America's  protection  of  free  speech  to  do  a  stand-up  routine  that  made  Bernard  Manning  look  like  Ben  Elton.  The  part  I remember  was  his  persistent  reference  to  Asians  as  "piss-coloured  people".

Clay's  career  peaked  in  the  early  nineties. Later,  he  got  married. toned  down  his  act  and  his  popularity  declined. He  is  still  working  but  mainly  as  an  actor. 

979 The Crystal Maze

First  viewed : 11  April  1991

This  had  been  on  for  a  while  before  Mum  and  I  tuned  it  and  with  the  help  of  YouTube  and  imdb  I've  managed  to  pinpoint   exactly  when  we  started  which  was  Episode  4  of  the  second  series.

The  Crystal  Maze   was   loosely  based  on  the  French  game  show  Fort  Boyard , and  involved  a  team  of  six  contestants, previously  unknown  to  each  other, completing  a  set  of  challenges  both  physical  and  mental   against  the  clock  in  order  to  win  crystals  which  bought  them  precious  time  "in  the  dome". This  was  a  plastic  edifice  where  they  had  to  pluck   pieces  of   gold  paper  whipped  up  by  fans   and  post  a  hundred, after  deducting  any  spoiler  silver  pieces  which  had  been  mistakenly  posted. Each  contestant  then  won  a  day's  paragliding  or  something  similar. The  contestants  were  usually  under  40  and  working  in  a  professional  capacity.  The  set  was  purpose-built  with  four  thematic  zones  with  a  moderate  physical  challenge  involved  in  moving  from  one  to  the  other. I  was  very  tickled  by  the  girl  who  managed  to  fall  into  the  water  in  the   Aztec   zone  at  the  very  start  of  one  episode.

The  leftfield  choice  as  host  was  actor  and  Rocky  Horror  Show  creator  Richard  O' Brien.  O' Brien  was  an  acerbic  presence, generally  helpful  but  allowed  to  show  exasperation  at  the  contestants'  failings  and fond  of  barbed  asides  to  the  camera. He  was  also  astonishingly  lithe  and  nimble  given  that  he  turned 50  in  the  course  of  his  stint  on  the  programme. He  was  assisted  in  running  some  of  the  challenges  by  actress  Sandra Caron, previously  best  known  as  the  sister  of  the  ill-fated  fifties  singer  Alma  Cogan,  as  "Mumsy" ( in  reality  she  was  only  six  years  older  than  O' Brien.

In  that  first  episode  I  saw,   the  team  was  "led"  by  a  James  Songster, a  giant  Texan  loudmouth  living  in  Scotland  and  described  as  a  "part  time  magician".  James's  obnoxious  braying advice  seemed  to  put  off  his  team-mates  rather  than  help  them  and  his  own  performance  was  questionable. He put  himself  forward  for  two  physical  challenges ;in  the  first  of  which  he  didn't  want  to  get  his  feet  wet  and  in  the  second,  he  managed  to  get  himself  locked  in. Unsurprisingly  his  team-mates  opted  to  leave  him  in  there.

Nevertheless  that  got  me  hooked  on  the  programme  and  we  watched  it  regularly  after  that. A  Crystal  Maze  attraction  opened  at  Blackpool  shortly  afterwards  but  my  work   colleague Erica  told  me  it  wasn't  that  good.

After  four  series  O' Brien  and  Caron  decided  to  quit  the  show.  He  was  replaced  by  Ed  Tudorpole  ( aka  Tenpole  Tudor )  who  took  a  softer, friendlier  line  towards  the  contestants  and  the  show  carried  on  for  another  two  seasons, finishing  in  1995.

Channel  Four  decided  to  revive the  show  two  years  ago. I  took  a  look  but  decided  I  couldn't  bear  the  host  ( Richard  Ayoade )  and  haven't  been  back. I  gather  some  team  managed  to  go  through  an  episode  without  winning  a  single  crystal  just  two  days  ago  so  I  might   catch  up  on  that  one !

Monday, 16 April 2018

978 Prime Suspect

First  viewed :  8  April  1981

I  didn't  see  the  first  episode  of  this  celebrated  police  drama  but  so  many  colleagues  were  praising  it  the  next  day  that  I  decided  to  check  out  the  concluding  part  that  evening.

The  series  starred  Helen  Mirren  as  detective  Jane  Tennison , the  only  constant  character  across  the  seven  series, as  she  battled  her  way  forward  in  the  male-dominated  world  of  the  Metropolitan  Police  Force. Although  the  series  was  made  by  Granada, six  of  the  seven  series  were  set  in  London  rather  than  the  north  west. 

In  the  original  series,  Tennison  had  to  struggle  to  earn  respect  from  male  colleagues  who  believed  she  was  not  up  to  leading  a  major  murder  investigation . Her  major  adversary  was  sexist  sergeant  Bill  Otley   ( Tom  Bell  ).  It  was  compelling  viewing  though  it  was  hard  to  accept  Larry  from  Families  as  a  sadistic  serial  killer.

Prime  Suspect  2   ( 1992 )  switched  the  focus  from  sexism  to  racism  with  Tennison   treading  warily  through  the  minefield  of  soured  community  relations  when  a  young  back  girl's  body  is  discovered  although  ironically  the  murder  is   eventually  found  to  have  no   racial  connotations  at  all.

Prime  Suspect  3  ( 1993 ) is  the  darkest  of  all  and  my  favourite. Tennison  switches  to  the  Vice  squad  but  immediately  gets  involved  in  another  murder  investigation  when  the  death  of  a  rent  boy  is  found  to  have  links  to  a  paedophile  ring. Her  superiors  keep  her  in  the  dark  to  try  and  hush  up  the  involvement  of  a  senior  colleague  ( Trevor  Harvey, again  from  Families ).  Ciaran  Hinds, David  Thewlis  and  Peter  Capaldi   guest  in  an  impressive  cast. The  series  also  allowed  Otley  to  redeem  himself  as  a  hard-working  officer.

Prime  Suspect  4  ( 1995 )  differed  in  format  in  having  three  self-contained  episodes   although   Tennison's  fractious  relationship  with  her  peers  particularly  the  slimy  Thorndike  ( Stephen  Boxer )  was  an  overarching  theme. The  final  episode  saw  her  having  to  re-examine  the  case  against  Marlow , the  killer  from  the  original  series  although  he  was  played  by  a  different  actor. Families  again  supplied  a  villain  in  Thomas  Russell  who  featured  in  the  second  episode.

Prime  Suspect  5  ( 1996 )  was  filmed  in  Manchester  making  good  use  of  the  then-derelict  Victoria  Baths  and  disused  parts  of  Piccadilly  Station. Tennison  investigates  the  murder  of  a  drug  dealer  but  is  more  interested  in  nailing  his  boss  "The  Street"  ( Stephen  Mackintosh  ).  She  complicates  matters  by  having  an  affair  with  her  superior ( John  McArdle ).

Mirren  worried  about  typecasting  and  didn't  return  to  the  role  until  2003  for  Prime  Suspect  6   which  I  missed   first  time  round  and  saw  on  repeat. It  saw  Tennison  investigating a  murder  with  links  to   Bosnian  war  crimes   and  I  must  confess  that  I  kept  dozing  off  during  it  which  isn't  a  good  sign.

Prime  Suspect  7   ( 2006 ) confirmed  that  the  series  had  run  its  course   with  Tennison  battling  an  alcohol  addiction  as  she  struggled  through  an  investigation  into  a  child's  disappearance. Sloppily  written  and  melodramatic,  it  was  a  serious  letdown. It  also  featured  the  ailing  Tom  Bell  ( at  73,  far  too  old  to  still  be  a  serving  officer ) as  Otley  once  again  and  killed  him  off. Bell  died  less  than  a  fortnight before  its  first  broadcast.

Saturday, 14 April 2018

977 Soap Down Under

First  viewed : 29  March  1991

This   was  a  good  humoured  look  at  the  popularity  of  Australian  soap  operas  first  broadcast  on  ITV  on  New  Year's  Day  then  repeated  on  Good  Friday  which  was  when  I  saw  it.

The  most  surprising  aspect  of  the  programme  was  that  it  was  presented  by  Barry  Norman. You  couldn't  really  picture  Bazza  setting  the  VCR  for  Neighbours . Nevertheless  he  took  you  through  the  history  in  his  usual  droll  fashion  without  any  heavy-handed  irony. There  were  copious  contributions  from  Kylie, Jason  and  the  rest.

It  did  focus  on  the  two  really  popular  ones  Neighbours  and  Home  and  Away . There  was  the  briefest  acknowledgement  of  Prisoner  Cell  Block  H  and  no  mention  at  all  of  Families.