Tuesday, 23 January 2018

900 Club X

First  viewed  :  Spring  1989

This  was  one of  the  great  TV  disasters of  the  eighties, getting  Michael  Grade's  reign  as  Channel  4's   Chief  Executive  off  to  an  inauspicious  start.  Club  X   picked  up  the  baton  dropped  by  BBC2's  equally  dismal  Mainstream  a  decade  earlier, how  to  make  an  arts  programme  with  an  appeal  beyond  the  middle  class  intelligentsia. The  bright  idea  of  editor  Charlie Parsons   ( from  Network  7 )  was  to  set  it  in  a  night  club, the  "South  Bank  Show  in  Stringfellows"  as  one  contemporary  review  put  it.

The  biggest  problems  the  show  had  were  technical  issues. The  lighting  was  awful  with  the  presenters  often  barely  discernible  in  the  gloom. Even  more  telling  was  the  sound, the programme setting  challenges  that  no  sound  recordist  could  have  mastered. It  seemed like  every  interview  was  nigh-on  inaudible  amidst  audience  chatter. Many  were  actually  scuppered  by  the  audience, either  inadvertently  through  tripping  over  a  wire  or  deliberately  by  a  disgruntled  clubber  wanting  the  music  back  on  rather  than  watch  some  amateur-ish  artsy-farty  set  piece.

I  remember  seeing  the  notorious  body  paint  item where  some  fully  nude  models  were  daubed  in  blue  paint, provoking  a  predictable  volley  of  complaints. I  also  recall  the  Buygones  section, a  standalone  item  where  an  unseen  Victor  Lewis-Smith  took  the  mickey  out  of  the  buying  habits  of previous  decades. As  it  included  things  like X-ray  Specs  and  Sea  Monkeys  ( which  I  actually  bought  in  1976 ) that  I  recalled  from  my  childhood   comic  purchases, I  didn't  really  appreciate  it ( although  Lewis-Smith  is  actually  five  years  older  than  me ).

Unsurprisingly,  the  show  was  not  re-commissioned  after  23 episodes. Parsons  went  on  to  more  success  with  The  Word.

Saturday, 20 January 2018

899 A Dangerous Life

First  viewed : 10  April  1989

This  U.S./ Australian  mini-series  was  a  dramatization  of  the  toppling  of  the  Marcos  regime  in  the  Philippines  four  years  earlier. Naturally,  the  story  had  to  be  told  through  the  eyes  of  a  fictitious  American  journalist  played  by  Gary  Busey  who  by  lucky  chance , happened  to  be  present  at  every  noteworthy  event. The  star  of  course  was  First  Lady  Imelda  and  her  infamous  shoe  collection, played  as  Alexis  Colby  by  the  genuinely  Filipino  Tessie  Tomas. It  was  OK  as  long  as  you  didn't  take  it  too  seriously.

Friday, 19 January 2018

898 Play on One

First  viewed  : 28  March  1989

In  February  1989,  Play  for  Today  made  a  brief  comeback  on  a  Tuesday  night  in  the  guise  of  Play  on  One.

The  Gift  ( 28.03.1989)

I  only  watched  a  snatch  of  this  one  about  two  young  footballers  because  of  the  well-publicised  acting  debut  of  ex-Manchester  United  manager Tommy  Docherty  ( strange  to  think  he's  only  six  managers  ago  for  them ). He'd  recently  been  put  out  to  grass  after  an  underachieving  season  at  ambitious  non-league  outfit  Altrincham  FC. Docherty  played  an  ageing  football  manager  ( not  too  much  of  a  stretch  there ) whose  legend  status   saved  him  from  the  sack  - the  only  line  I  remember  is  him  saying  "Am  I  sacked ?"- but  he  was  kicked  upstairs  and  it  was  his  coach  who  got  the  boot. All  too  realistically,  the  first  the  latter  knew  of  it  was  when  his  replacement  turned  up  at  a  training  session. 

A  Master  of  the  Marionettes ( 18.04.1989 )

Kenneth  Cranham  starred  in  this  one  as   successful  security  systems  salesman  Teddy ,  fond  of  giving  his  colleagues  pretentious   "survival  of  the  fittest"  lectures  down  the  pub. I  can't  remember  what  the  catalyst  for  his  inevitable  downfall  was  but  in  the  course  of  it,  he  finds  out  that  his  best  mate  ( John  Duttine  )  is  shagging  his  wife  ( Carol  Drinkwater ). I  was  much  amused  by  Duttine's  line  "but  we're  still  friends !". The  play  ends  in  the  same  pub  with  his  dullard  colleague  Harry  ( David  Bradley )  trotting  out  the  exact  same  lines  as  Teddy  earlier.

Wednesday, 17 January 2018

897 Randall and Hopkirk ( Deceased )

First  viewed : March  1989

When  I  was  working  full  time,  I  invariably  ended  up  with  a  lot  of  leave  to  take  in  March  having  saved  it  up  both  to  cover  midweek  away  games   and  in  the  always  forlorn  hope  that  someone  might  come  up  with  an  interesting  holiday  proposition. As  the  weather  often  wasn't  that  good,  I'd  end  up  mooching  around  at  home  to  no  real  purpose.

I  checked  out  the  afternoon  repeats  of  Randall  and  Hopkirk  ( Deceased )  after  a   reference  to  the  series'  premise  on  Telly  Addicts  intrigued  me. 

The  series  was  made  in  1969  and  concerned  a   pair  of  private  detectives , one  of  whom , Marty  Hopkirk, was  killed  in  the  pilot  episode. He  returns  in  a  white  suit  to  advise  and  look  after  his  partner  ( the  only  person  who  can  see  and  hear  him )  and  look  in  on  how his  widow, the  firm's  secretary  Jeanie,  is  doing.  Only  one  season  of  26  episodes  was  made. Despite  the  tragic  events  of  the  first  episode, the   series  was  generally  quite  comic  in  tone.

I  thought   the  episode  was  OK  but  very  dated.

With  inevitable  irony,  Kenneth  Cope  who  played  Hopkirk ,  ( an  unusually  sympathetic  role  for  the  actor )  has  long  outlived  his  screen  partner. Mike  Pratt  ( father  of  top  session  bassist  Guy )  died  of  lung   cancer  in  1976.

The  series  was  remade  for   the  BBC  by  Vic  Reeves  and  Bob  Mortimer  in 2000. Cope  declined  the  offer  of  a  cameo  role. It  ran  for  two  seasons  but  only  had  half  the  number  of  episodes  of  the  original.

Tuesday, 16 January 2018

896 Snub TV

First  viewed :  Early  1989

This  was  another  DEF II  programme. It  was  initially  made  in  the  UK  in  1987  for  consumption  on  US  cable  television ; Janet  Street-Porter  bought  into  it  at  the  beginning  of  1989.  Although  The  Chart  Show   regularly  featured  the  independent  chart, this  was  the  first  music  show  in  the  UK  to  focus  solely  on  the  independent  scene  and  thus  captured  the  height  of  Madchester  and  the  beginnings  of  grunge.  The  programme  took  a  suitably  lo-fi  approach  with  most  of  the  footage  shot  on  camcorders. Former  PiL  associate  Jeanette  Lee  presented  the  first  few  episodes  but  thereafter  it  dispensed  with  presenters.

I  don't  really  know  why  I  didn't  watch  it  more. Two  years  earlier,  I  suspect  I'd  have  watched  it  religiously  but  I  was  becoming  rather  disillusioned  with  the  music  scene  around  this  time. I'm  only  confident  in  saying  I  saw  the  episode  on  20  February  1989  when  former  Microdisney  man  Cathal  Coughlan  performed   the  rather  challenging  "Only  Losers  Take  The  Bus"  with  his  confrontational  new outfit  Fatima  Mansions. 

The  series  ran  until  1991  when  the  acts  it  featured  were  starting  to  penetrate  the  charts  with  ease  and  independent  was  no  longer  synonymous  with  "alternative".

Monday, 15 January 2018

895 Home and Away

First  viewed : Early  1989

This  Aussie  soap  arrived  in  the  UK  in  February  1989 on  ITV  to  do  battle  with  the  BBC's   Neighbours although  they  weren't  directly  scheduled  against  each  other. Ironically,  Home  and  Away  only came  about  because  Australia 's  Seven  network   realised  what  a  blunder  they'd  made  in  selling  Neighbours  to  a  rival  company  and  needed to  re-enter  the  soap  market. Home  and  Away  was  based  around  a  fostering  couple  bringing  troubled  children  to  an  idyllic  beachside   community, the  fictional  Summer  Bay. The  concept  allowed for  regular  replenishment  of  the  young  cast. While  Home  and  Away  never  managed  to  launch  stars  to  rival  Kylie  and  Jason  , it  did  become  popular  in  its  own  right  and  it's  generally  thought  that  British  interest  is  what's  kept  the  show  afloat  over  the  years.

I  initially  dipped  into  it  to  look  for  Prisoner  faces   but  finding  only  minor players  Ray  Meagher  and  Judy  Nunn  as  the  local  shopkeepers I  didn't  linger.

I  came  back  to  it  in  1991  for  a  glimpse  at  what  Dannii  Minogue's  acting  ability  was  like  but  was  soon  distracted  by  the  lovely  Rebekah  Elmaloglou. She  played  Sophie  Simpson  and  was  only  17. She  was  short  and  clearly  had  some  youthful  skin  problems  but  my  goodness what  a  rack, huge  and  completely  natural. I  remember  a  young  girl  on  our  team  called  Rachel  saying  her  boyfriend  was  transfixed  by  them  and  watched  it  religiously  just  to  drool  over  her. I  can't  say  many  of  the  storylines   grabbed  me. I  remember  one  about  a  boy  getting  a  puppy  to  impress  the  girls  and  a  doomed  romance  because  the  girl  was  dying  of  leukaemia  which  was  quite  touching  but  that's  all.

Eventually, even  phenomenal   boobs  weren't  enough  to  keep  me  watching  and  I  checked  out  before  Sophie  did. The  show  continues  to  run  on  Channel  5. Elmaloglou  quit  the  show  in  1992  suffering  from  nervous  exhaustion  but   never  found  regular  work  and  returned  to  Summer  Bay  as  an  adult  Sophie in  the  early  noughties. Since  2013  she  has  had  a  regular  role  in  Neighbours.     

Sunday, 14 January 2018

894 Midnight Caller

First  viewed  : 28  January  1989

This   US  drama  series  went  out  on  Saturday  nights  after  the  news. It  sought  to  capitalise  on  the  growing  phenomenon  of  talk  radio  but  also  owed  a  good  deal  to  Shoestring. Gary  Cole  played  ex-cop  Jack  Killian  who  is  rescued  from  alcoholism  after  accidentally  shooting  his  partner  by radio  station  boss  Devon  King  ( Wendy  Kilbourne )  who  gives  him  a  late  night  phone  in  show and  a  persona,  the  Night  Hawk. Jack  then  tries  to  resolve  his  callers'  problems  during  the  day, insomnia  presumably  being  another  of  his  problems. Brad  Fiedel  provided  the  musical  score  which  seemed  to  have  been  heavily  influenced  by  Sade.

With  his  strong  female superior  and  ethnic  assistant  Billy  ( Dennis  Dun ), Midnight  Caller  was  the  cop  show  re-tooled  for  the  politically  correct  nineties  although  this  didn't  prevent  it  being  heavily  criticised  for  its  AIDS  episode  in  the  first  season. My  mum  liked  it  but  I  never  found  it  that  engaging; the  only  episode  I  can  really  recall  is  the  one  where  he  put  a  death  row  inmate  on  the  air  just  before  his  execution.

Eventually  the necessarily  dark  look  of  the  show  and  downbeat  subject  matter  wore  down  its  audience  and  the  show was  cancelled  after  three  seasons. Cole  hasn't  had  such  a  prominent  role  since  but  he  remains  a  very  busy  actor.