Sunday, 22 October 2017

818 Entertainment USA

First  viewed : Uncertain

For  a  long  time  after  its  launch .  I  deliberately  boycotted  this  series  because  it  was  an  extension  of  his  intrusive  American  chart  spot  on  Top  of  the  Pops  which  I  resented  as  it  denied  British  acts  just  outside  the  Top  40  a  priceless  slot  on  the  programme  and  often  promoted  US  hits  that  had  hitherto  been  struggling  to  make  an  impression  here. That's  what  presenter  Jonathan  King  was  all  about; a  resentful  anti-patriot  belittling  everything  Britain  had  to  offer  and  proclaiming  the  superiority  of  our  former  colony's  culture.

I  think  it  was  probably  around  1987  that, softened  up   by  Dallas  and  Dynasty , we  started   to  watch  it  semi-regularly. It  was  a  well  put-together  magazine  show  with  King  an  under-rated  interviewer  whose  irreverent  style  paved  the  way  for  the  likes  of  Louis  Theroux. It  was  also  good  for  previewing  stuff  that  was  inevitably  going  to  come  our  way; I  remember  first  hearing  about  Twin  Peaks  on  the  show.   I  recall  one  uninspiring  evening  when   my  Mum  and  I  agreed  that  Entertainment  USA  was  actually  the  best  thing  on  that  night.

Famously,  the  show  came  to  grief  in  1989  when  Janet  Street-Porter  became  head  of  Youth  Programming  on  BBC  Two  and  promptly  axed  both  this  and  No  Limits ,  describing  them  as  "dreadful". There  were  stories  of  King  chasing  her  down  the  corridor  to  protest  but  it  was  to  no  avail.

Saturday, 21 October 2017

817 The Rock 'n' Roll Years

First  viewed :  May / June  1987

I  would  probably  have  seen  this  sooner  except  that  it  was  usually  scheduled  directly  against  Coronation  Street. Probably  the  first  one  I  saw  was  the   repeat  episode  on  1968  which  was  broadcast  early  on  Spring  Bank  Holiday  Monday  in  1987.  Fortunately for  me, the  third  season  covering  the  years  in  which  I  was  most  interested,   1972-80, was  broadcast  at  8pm.

The  series  was  a  development  of  a  Radio  One  series, 25  Years  of  Rock , which  simply  intercut  contemporary  news  bulletins  with  the  records  of  the  day. The  Rock  'n'  Roll  Years   had  more  leeway  to  match  visuals  with  an  appropriate  record  such  as  matching  footage  of  dodgy  Pakistan  premier  Bhuttto   to  Thin  Lizzy's  Don't  Believe  A  Word.  The  most  striking  juxtaposition  I  can  recall  is  from  the  1969  episode,  with  a  performance  by  Marsha  Hunt  of  Walk  on  Gilded  Splinters  cut  with  footage  of  the  aftermath  of  the  Sharon  Tate  massacre.

When  it  came  to  the  years  I  knew  best, inevitably  I sometimes  disagreed  with  the  selections. I'm  still  flabbergasted  that  the  1973  episode  somehow  omitted  to  use  Part  of  the  Union   when  covering  the  industrial  unrest  that  year.

Some  of  the  captioning  was  a  bit  slapdash.  The  1983  episode  covering  that  year's  election  had  a  caption  that  read  "The  Liberal and  Social  Democratic  Parties  form  an  alliance"  which  had  actually  happened  in  1981. And  I've  just  noticed  that  the  caption  above  is  incorrect; there  were  only  five  victims*   and  only  three  of  them  were  Sharon  Tate's  friends, the  fifth  being  a  friend  of  the  caretaker  who  was  in  the  wrong  place  at  the  wrong  time.

The  series  stopped  at  1989  in  a  fourth  series  broadcast  in  1994. 

* unless  you  include  Sharon  Tate's  unborn  child 


Thursday, 19 October 2017

816 Network 7

First  viewed : 3  May  1987

I  didn't  think  I'd  caught  the  first  episode  of  this  but  I  do  recall  seeing  its  most  controversial  item, the  presenter  Sankha  Guha  making  a  fake  cash  card  Blue  Peter -style  and  then  successfully  extracting  money  from  a  cashpoint  machine  with  it.  I  never  watched  it  regularly  as  I often  had  better  things  to  do  on  a  Sunday  but  I  remember  a  sympathetic  feature   on  All  About  Eve  in  early  1988  which  helped  turn  me  on  to  them.

Network  7  was  created  by  Jane  Hewland  and  Janet  Street-Porter  and  broadcast  at  noon  on  a  Sunday  lunchtime  on  Channel  Four. It  was  aimed  at  a  youth  audience  with  fresh  young  presenters, a  fast  editing  style  and  a  focus  on  entertainment  news   rather  than  social  problems.

It  only  lasted  18  months  but  it  was  influential  and  helped  land  Street-Porter  a  plum  job  with  the  Beeb  the  following  year.

Wednesday, 18 October 2017

815 Brond

First  viewed :  13  May  1987

This  was  a  dark  and  demanding  drama  from  Channel  4  based  on  a  novel  by  Scottish  crime  writer  Frederic  Lindsay. Anyone  unfamiliar  with  the  book  who  claimed  that  they  knew  what  was  going  on  after  the  first  episode  was  a  liar.

Brond  marked  the  screen  debut  of  John  Hannah  as  Robert, a   callow  Glasgow  University  student  who  witnesses  the  callous  murder  of  a  young  boy  in  broad  daylight   by  a  man  who  conspiratorially  winks  at  him  as  he  goes  by . The  man  we  later  learn  is   called  Brond  ( Stratford  Johns )  and  he  keeps  popping  up  in  odd  places  as  Robert's  life  descends  into  nightmare. At  first,  Brond  does  not  interact  with  any  other  character  and  the  story  takes  on  an  hallucinatory  quality  but  once  one  of  Robert's  fellow  lodgers  turns  up  dead, the  story  becomes  much  more  political  in  tone. There's  a  side  dish  of  Kafka  as  Robert  realises  he's  at  the  mercy  of  forces  beyond  his  control.

There  aren't  too  many  sympathetic  characters  although  you  feel  for  Robert  in  his  hopeless  pursuit  of  Margaret  ( Louise  Beattie )  who  clearly  doesn't  give  a  shit  about  him. This  is  paralleled  by  the  story  of  Primo  ( James  Cosmo )  a  deluded  Scottish  nationalist   and  hard  man  with  a  blind  faith  in  Brond  that  is  almost  childlike.

The  resolution  left  many  questions  unanswered  as  you  always  suspected  it  might. My  twopennyworth  is  that  it  was  a  political  fable  with  Brond  the  embodiment  of  the  perfidious  Englishman  exploiting  Scotland  when  it  suited  him. In  this  interpretation,  Primo  was  your  typical  Scots  S.A.S.  man  killing  to  order  to  sustain  a  system  that  didn't  benefit  him  at  all.

I  enjoyed  it  but  could  have  lived  without  seeing  Stratford  Johns  in  his  underpants  ( as  seen  above ).

Monday, 16 October 2017

814 General Election 1987

First  viewed : May  1987

This  was  the  first  general  election  of  my  working  life  and  a  senior  officer  of  the  council  I  worked  for  was  standing  for  Labour  in  my  constituency. As  the  history  books  tell  us,  Margaret  Thatcher  won  a  third  and  final  term  as  Prime  Minister  with  a  scarcely  dented  majority. Labour  under  Neil  Kinnock  improved  on  Michael  Foot's  showing in  1983  but  not  significantly  so  despite  a  much  more  impressive  campaign.

The  result  was  far  more  significant  for  the  Liberal-SDP  Alliance. Their  share  of  both  votes  and  seats  fell , though  not  disastrously  so, after  the  campaign  exposed  significant  differences  between  the  SDP's  leader   David  Owen  and  Liberal  leader  David  Steel.  The  former  SDP  leader  Roy  Jenkins  lost  his  Glasgow  seat  to  a  young  George  Galloway  and  Shirley  Williams  and  Bill  Rodgers  were  defeated  in  their  final  attempts  to  return  to  the  Commons.  All  three  of  them  backed  the  calls  for  a  merger  after  the  election. Owen  decided  to  resist  them  and  brought  the  curtain  down  on  his  political  career. I  had  let  my  membership  of  the  SDP  lapse  after  graduating  but  I  decided  to  rejoin  after  the  result  and  voted  for  the  merger  a  few  months  later.

Saturday, 14 October 2017

813 Hold The Dream

First  viewed :  5  May  1987

This   mini-series was  the  sequel  to  A  Woman  of  Substance . Both  were  based  on   novels  by  Barbara  Taylor  Bradford  about  a  woman  Emma  Harte, who  rises  from  humble  beginnings  to head  a  vast  business  empire  and  take  revenge  on  the  gentry  family  that  abused  her. Deborah  Kerr  resumed  her  role  as  the  elderly  Emma  with  Jenny  Seagrove  switching  to  play  her  granddaughter   instead  of  her  younger  self. However,  Liam  Neeson  retained  his  role  as  her  confidante  Blackie  , made  up  as  an  old  man  and  talking  through  a  voice  box  like  a  Dalek. I  think  it's  safe  to  assume  he  doesn't  view  it  as  his  finest  hour. For  some  lost  reason,  I  tuned  into  the  first  episode, decided  it  was  absolute  rubbish  and  checked  out  again.   

812 C.A.T.S. Eyes

First  viewed :  April  1986

This  is  a  bit  out  of  sequence  but  when  doing  a  bit  of  research  on  the  series  I  realised  I  must  have  seen  it  a  year  earlier  than  I  thought. C.A.T.S. Eyes  was  a  spin-off  from  The  Gentle  Touch  taking  Jill  Gascoigne's   Maggie  Forbes  character  out  of  the  police  station  and  into  a  private  detective  agency  which  was  really  a  front  for  a  Home  Office  covert  unit. Don  Warrington  from  Rising  Damp  was  the  man  from  the  Ministry.  In  the  first  series  Maggie  was  number  two   on  the  team  headed  by  Pru  ( Rosalyn  Landor )  and  they  were  assisted  by  sexpot  Fred  ( Lesley  Ash ). For  the  second  series,  Maggie  was  promoted  to  replace  Pru  and  the  glamour  quotient  was  doubled  by  Tessa  ( Tracy  Louise  Ward ).

Ward  was  the  sister  of  dubiously-talented  Hollywood  actress  Rachel  Ward  and  it  was  the  publicity  around  her  entrance  that  prompted  me  to  tune  in  as  she  looked  pretty  hot. The  series  was  a  cross  between  Charlie's  Angels   and  The  Professionals. There  was  little  cross  over  from  The  Gentle  Touch  as  the   more  outlandish  and  feminocentric  storylines  meant  it  was  very  different  in  tone.

The  series  was  popular  but  expensive  to  make  so  the  plug  was  pulled  after  three  seasons. After  the  series  ended  Gascoigne  rarely  appeared  on  UK  TV. She  moved  to  Los  Angeles  with  husband  Alfred  Molina  and  worked  mainly  in  theatre.  In  2009  she  pulled  out  of  a  planned  run  in  Eastenders  and  is  now  in  a  care  home suffering  from  Alzheimer's  Disease. Shortly  after  the  series  ended  Ward  married  the  Marquess  of  Worcester  and  soon  gave  up  acting  in  favour  of  environmental  politics. She  is  now  the  Duchess  of  Beufort.